Ajax is nog altijd de gevallen grootmacht

Ajax was gisteravond weer niet geslepen genoeg om in Europa mee te komen. De ploeg toonde tegen Celtic wel veerkracht, want kwam twee keer terug van een achterstand. Het werd 2-2.

Jairo Riedewald van Ajax in duel met Leigh Griffiths van Celtic. Ajax was onmachtig in de Arena. Foto Olaf Kraak/ANP

De campagne van Ajax in de Europa League is met puntverlies begonnen. De thuisploeg richtte zich gisteravond in de laatste tien minuten nog wel op in een verder armzalige groepswedstrijd: 2-2.

De getergde invaller Lasse Schöne was met een wat gelukkige vrije trap redder van de eer van Ajax, de ploeg die grote delen van het duel een verlammend soort onkunde tentoonspreidde. Pas tegen de tien man waarmee de Schotse kampioen Celtic het duel eindigde, vond Ajax de ruimte voor aanvallen en werd daar, met een punt, voor beloond in de eigen Amsterdam Arena.

Na acht minuten al achter...

Na acht minuten in de eerste helft voltrok zich de trainersnachtmerrie voor Frank de Boer, die uit de zakelijkheid van PSV tijdens de Eindhovense krachttoer eerder deze week tegen Manchester United (2-1) wel iets van inspiratie kon putten, zo zei hij vooraf. Maar in de naïviteit waarmee zijn elftal zich andermaal in internationaal verband in de problemen werkte, toonde Ajax zich weer die gevallen grootmacht. Verbleekte status en vergane glorie. Te licht, te jong, te vrijblijvend allemaal. Niet goed genoeg.

Middenvelder Daley Sinkgraven was niet voor het eerst dit Europese seizoen weinig doortastend op een plek op het veld waar dat consequenties kan hebben, en ook zou krijgen. Jaïro Riedewald passte na het balverlies van Sinkgraven onnadenkend dwars door het midden in de loop van Nir Bitton, de opkomende Israëliër, die zich via een ééntwee tot in het strafschopgebeid werkte en met een diagonaal schot keeper Jasper Cillessen versloeg (0-1).

Het zijn vervelende constateringen voor De Boer die, in deze tijd van vroeg uitvliegende spelers naar rijkere oorden, eist van zijn tieners dat ze nu al zo ver zijn als hijzelf was op pak ’m beet z’n 24ste. Dat moet ook wel, zodat Ajax met precies de juiste groep jongelingen nog eens een gooi kan doen naar Europees succes. Vooralsnog is Ajax daar ver vandaan. ‘Dit is Ajax niet meer’, liet Johan Cruijff vijf jaar geleden optekenen in zijn column, daarmee een machtsovername in gang zettend.

...en ze durfden pas tegen tien man

Gisteren was Ajax ook weer vaak iets ondefinieerbaars, bij vlagen was het pijnlijk om te zien. Traag en te voorspelbaar. Sinkgraven kwam de dreun van zijn beginnersfout niet meer te boven, ongelukkig in vrijwel alles waar hij bij betrokken was. Al speelde hij, dat moet gezegd, wel Amin Younes aan bij de enige echt heuglijke aanval van de avond, waarbij Ajax op gelijke hoogte kwam. Viktor Fischer rondde kundig af, binnenkant paal, na een vlotte aanval. Heel even was het defensieve centrum van Celtic, al vier jaar achtereen Schots kampioen na het faillissement van Glasgow Rangers, uiteengespeeld.

Amin Younes, debutant op linksbuiten, onttrok zich wat aan de malaise. Voor de rest was de balans fors negatief: Anwar El Ghazi’s egoïsme, Nemanja Gudeljs desoriëntatie bij de 2-1 van Celtic vlak voor rust, uit een corner. De Boer bracht, uit frustratie wellicht, een kwartier in de tweede helft al Arek Milik en de kleine krijger Thulani Serero en tien minuten later, na de tweede gele kaart voor Celtic-back Emilio Izaguirre, ook de ervaren Lasse Schöne.

Toen pas, met elf tegen tien, kwam er wat van geloof en moed los bij het tot dan machteloze Ajax. El Ghazi vond ineens de ruimte op links om met gevaarlijke voorzetten de belegering van Ajax vorm te geven. Hij bereikte Milik, die op de paal kopte. Toen Schöne uit een vrije trap, door drie man net niet geraakt, ineens doel trof, leek met tien minuten te spelen nog zelfs de volle buit mogelijk.

Maar het kwam allemaal te laat. In een poule waar kennelijk ook rekening gehouden moet worden met het Noorse Molde FK, dat in Istanbul Fenerbahçe versloeg met 3-1, heeft Ajax zich niet van een fijne start bediend. Bijna nog kopte Milik uit een voorzet van back Mitchell Dijks de overwinning in Ajax’ richting. Het zou te veel geweest zijn.