Ajax in Europa: te licht, te jong, te vrijblijvend

De naïviteit bij Ajax is niet verdwenen in Europese duels, nu tegen Celtic (2-2). Daley Sinkgraven zette de reeks fouten in gang.

Ajax-aanvaller Viktor Fischer, maker van de 1-1, met Celtic-verdedigerMikael Lustig. Foto OLAF KRAAK/ANP

Na acht minuten al voltrok zich de trainersnachtmerrie voor Frank de Boer, de trainer die uit de zakelijkheid van PSV tijdens de Eindhovense krachttoer eerder deze week tegen Manchester United (2-1) wel iets van inspiratie kon putten, zo zei hij vooraf. Maar in de naïviteit waarmee zijn Ajax zich andermaal in internationaal verband in de problemen werkte, toonde de Amsterdamse trots zich weer die gevallen grootmacht gisteravond tegen Celtic in de eerste groepswedstrijd in de Europa League (2-2). Verbleekte status, vergane glorie. Te licht, te jong, te vrijblijvend.

Neem het balverlies van Daley Sinkgraven, met een hoog déjà-vu-gehalte. Net als thuis tegen Rapid Wien vorige maand, toen play-offs voor de Champions League verkwanseld werden, zette Sinkgraven een reeks van onbegrijpelijke acties in gang. Niet gered wordend door ploegmakkers waar je in stress-situaties op kan bouwen, liep de lichtzinnigheid van de jonge Drent opnieuw af met een doelpunt tegen en een opmaat voor een Europese flater. Jaïro Riedewald passte onnadenkend dwars door het midden in de loop van Nir Bitton, de opkomende Israëliër, die zich via een één-twee tot in het strafschopgebeid werkte en met een diagonaal schot keeper Jasper Cillessen versloeg (0-1).

Gevallen grootmacht

Het zijn vervelende constateringen voor De Boer die, in deze tijd van vroeg uitvliegende spelers naar rijkere oorden, eist van zijn tieners dat ze nu al zo ver zijn als hijzelf was op pak ’m beet z’n 24ste. Dat moet ook wel, zodat Ajax met precies de juiste groep jongelingen nog eens een gooi kan doen naar Europees succes. Vooralsnog is Ajax daar ver vandaan.

Gisteren was Ajax ook weer iets ondefinieerbaars, bij vlagen was het pijnlijk om te zien tegen Celtic. Traag en te voorspelbaar. Sinkgraven kwam de dreun van zijn beginnersfout niet meer te boven, ongelukkig in vrijwel alles waar hij bij betrokken was. De Boer liet gisteravond doorschemeren dat de reden waarom hij Sinkgraven in de rust niet al naar de kant haalde, gelegen lag in het feit dat hij ook Amin Younes en Viktor Fischer nog moest wisselen. Met een wissel in de rust „zouden mijn kaarten op zijn”.

Voorzichtig lijken de symptomen te zien van het overgang-van-provincieclub-naar-Ajax-syndroom, als dat bestaat. „Ik heb heel veel vertrouwen in hem”, zei De Boer. Logisch ook, Sinkgraven kwam afgelopen winter voor 7 miljoen euro over van Heerenveen en was daarmee de eerste topaankoop, in prijs althans, voor de als zuinig te boek staande directeur voetbalzaken Marc Overmars. Nuchter, evenwichtig en, volgens zijn oude coach bij Heerenveen Dwight Lodeweges, uitgerust met „een mooi linkerpootje”.

Afgelopen zaterdag plukte Sinkgraven tegen FC Twente nog een balletje uit de lucht, smullen. Groot talent, toch? „Zeker”, zei Lodeweges eerder. „Maar als je dat zegt moet ik denken aan wat Martin Koeman altijd zei bij Groningen: ‘Talent moet je niet te gauw zeggen, het zijn jongens met mo-ge-lijk-he-den.’ Laat ik zeggen: Daley heeft heel veel mogelijkheden. Zo’n jongen, daar kom je nou voor naar het stadion. Hij moet nog veel leren, maar hij is niet bang om te voetballen. Wil de bal hebben, ziet heel veel dingen om zich heen. Zit fysiek goed in elkaar. Ja, heel veel mogelijkheden.”

Sinkgraven speelde, dat moet gezegd, wel de enthousiast debuterende linksbuiten Younes aan bij de enige echt heuglijke aanval van de avond, waarbij Ajax op 1-1 kwam. Fischer rondde kundig af, binnenkant paal, na een vlotte aanval. Heel even was het defensieve centrum van Celtic, al vier jaar achtereen Schots kampioen na het faillissement van Glasgow Rangers, uiteengespeeld. Op tempo dus.

Geloof, moed en de ruimte

Voor de rest was de balans fors negatief: Sinkgravens offday, Klaassen die wegkwijnde als gelegenheidsspits, Anwar El Ghazi’s egoïsme, Nemanja Gudeljs desoriëntatie bij de 2-1 van Celtic vlak voor rust, uit een corner. De Boer bracht een kwartier in de tweede helft al Arek Milik en de kleine krijger Thulani Serero en tien minuten later, na de tweede gele kaart voor Celtic-back Emilio Izaguirre, ook de ervaren Lasse Schöne. Toen pas, met elf tegen tien, kwam er wat van geloof en moed los bij het tot dan machteloze Ajax. El Ghazi vond ineens de ruimte op rechts om met gevaarlijke voorzetten de belegering van Ajax vorm te geven, Milik kopte op de paal.

Toen Schöne uit een vrije trap, door drie man net niet geraakt, ineens doel trof, leek met tien minuten te spelen nog zelfs de volle buit mogelijk. Maar het kwam allemaal net te laat. In een poule waar kennelijk ook rekening gehouden moet worden met het Noorse Molde FK, dat in Istanbul Fenerbahçe versloeg met 3-1, heeft Ajax zich niet bepaald van een fijne start bediend. Bijna nog kopte Milik uit een voorzet van Dijks de overwinning in Ajax’ richting. Het zou te veel geweest zijn.

    • Bart Hinke