Twee grote affaires in het zo ‘correcte’ bridge

Twee bridgeparen uit Italië en Israël worden verdacht van vals spelen. Met slinkse trucjes zouden ze elkaar inseinen.

Twee ontluikende bridgeschandalen in nog geen anderhalve week tijd, rond de beste spelers ter wereld. Twee paren zouden op grote schaal hebben vals gespeeld met slinkse trucjes. De normaal zo chique, correcte bridgesport verkeert in staat van opwinding.

Wat is er aan de hand? De eerste zaak draait om het succesvolle Israëlische duo Lotan Fisher (25) en Ron Schwartz (28). Zij worden door de Noorse klokkenluider Boye Brogeland, zelf bridger, beticht van bedrog. Hij heeft een dossier aangelegd met tientallen wedstrijden waarin Fisher en Schwartz tegen alle kansen in vreemde beslissingen namen, die bijna allemaal in hun voordeel uitpakten.

Zoiets wekt argwaan, zeker in het professionele bridgecircuit waar de concurrentie moordend is. Een toppaar houdt jaarlijks een paar ton of meer over aan zijn sport. Na het bestuderen van video-opnamen van wedstrijden werd de ‘geheime code’ van het Israëlische paar gekraakt door Per-Ola Cullin, een voormalige Zweedse wereldkampioen bridge en in het dagelijks leven rechter. Het viel hem op dat het duo aan het begin van een spel het plastic board, waarin de kaarten zitten, op een bepaalde manier op tafel legde.

Iedere plek op de bridgetafel waar het board terechtkwam – nadat de spelers de kaarten eruit hebben genomen – had een geheime betekenis voor Fisher en Schwartz. Board in het midden? Sterke ruitenkaarten. Board bij de starter? Krachtige schoppen. Board veraf? Klaveren. Bakje opzij? Harten. Essentiële, maar illegale informatie, waarmee ze veel winnen.

De Europese Bridge Liga heeft een onderzoek ingesteld. De beschuldigingen hebben een dermate serieus karakter dat het nationale team van Israël zich terugtrok voor het WK in India, dat volgende week zaterdag begint. Twee belangrijke sponsors van Fisher en Schwartz weren het duo uit hun teams.

Afgelopen weekend werd een tweede topduo beschuldigd van vals spelen, na analyse door een groep experts. Het gaat om het Italiaanse paar Fulvio Fantoni (51) en Claudio Nunes (47), de nummers 1 en 2 van de wereldranglijst. Door de manier waarop zij de kaarten op tafel neerleggen – afwisselend horizontaal en verticaal – zouden zij de kracht of zwakte van de bijgespeelde kleur hebben aangegeven. Ook deze zaak onderzoekt de Europese Bridge Liga. De sponsor van het duo, dat uitkomt voor Monaco, heeft het paar op non-actief gesteld. Gisteren werd bekend dat na Israël ook Monaco zich terugtrekt voor het WK.

Klikken met ’n pen en truitje-trekken

De zaak kwam aan het licht toen de Groningse bridger Maaike Mevius video’s bestudeerde van wedstrijden. Het duo zou ook informatie over hun bridgekaarten naar elkaar seinen door op een bepaalde manier te klikken met een pen.

Ook over het Israëlische paar werden meer methodes bekend. Een Nederlandse bridgejournalist ontdekte ‘truitje-trekken’: plukte een van de mannen aan de onder kant van zijn trui (zichtbaar door de gleuf in het scherm), dan wist de ander dat zijn partner in een van de vier kleuren maar nul of één kaart had.

Ook zouden Fisher en Schwartz gebruikmaken van ongeoorloofde kuchsignalen om een ‘zwakke hand’ aan te geven. Het is dezelfde methode waarmee twee jaar geleden een Duits paar zich naar de wereldtitel speelde. Hun titel werd na onderzoek afgepakt, ze mogen nooit meer samen spelen. Sindsdien worden er camerabeelden gemaakt van profwedstrijden.

Fisher en Schwartz zijn in de tegenaanval gaan. Hun advocaat claimt 1 miljoen dollar van Brogeland wegens smaad. De Noor is ondergedoken met zijn gezin.

De sportieve consequenties kunnen groot zijn. De verdachte duo’s moeten mogelijk eerdere titels inleveren, als de fraude wordt bewezen. Zoals goud op het EK van 2012 voor Monaco. Goud lonkt nu voor de winnaar van het zilver: Nederland.