Top van olieconcern verdoezelde kennis over opwarming

Energiegigant ExxonMobil is al jaren sceptisch over de opwarming van de aarde. Dat is niet altijd zo geweest.

Foto Bloomberg

In juli 1977 werd de directie van olieconcern ExxonMobil opgeschrikt door een verontrustend bericht van zijn afdeling ‘research & engineering’. James Black meldde dat kooldioxide die vrijkwam bij de verbranding van olie en andere fossiele brandstoffen de aarde zou opwarmen en op termijn een bedreiging voor de mensheid kon worden. „Sommige landen zullen hiervan profiteren, maar in andere zal de landbouw achteruitgaan of geheel worden verwoest”, zei Black in een presentatie voor de Exxon-top.

De Amerikaanse website Inside Climate News heeft maanden onderzoek gedaan naar de ‘klimaatgeschiedenis’ van Exxon. Tot midden jaren tachtig, concludeert de site, erkende de directie het gevaar en leek zij een kans te zien om „technologie, management en leiderschap van Exxon in dienst te stellen van een project waar de hele mensheid baat bij heeft”, zoals het werd omschreven.

Zover is het nooit gekomen. De directie werd steeds voorzichtiger met haar openheid over klimaatverandering. Ze deelden hun kennis niet met aandeelhouders en vreesden voor de bedrijfsvoering als ze dat wel zouden doen.

Vanaf het midden van de jaren tachtig werd Exxon aanvoerder van de Global Climate Coalition, een lobbygroep tegen klimaatbeleid. Het bedrijf gaf jarenlang vele miljoenen aan Amerikaanse denktanks die twijfel zaaien over de opwarming van de aarde. „Laten we erkennen dat we heel veel niet weten”, zei topman Lee Raymond in 1997. En we hebben tijd genoeg om het allemaal rustig uit te zoeken.