De Groningse droom van vijftien kilo zilver

FC Groningen debuteert vanavond in de groepsfase tegen het grote Olympique Marseille. Kansloos? In het Noorden hopen ze op een zelfde stunt als die van PSV.

Laatste training van FC Groningen, gisteren in het Euroborg, voor het duel vanavond (19.00 u) tegen Olympique Marseille. Foto Kees van de Veen

De KNVB-beker hadden ze al in Euroborg, maar gisteren kon Groningen even voelen aan de beker die bestemd is voor de winnaar van de Europa League, over een maandje of acht. „Best speciaal, maar hij is nog heel ver weg”, bromt Erwin van de Looi. De nuchtere hoofdcoach van FC Groningen is „niet zo van het cups neerzetten”.

Zeker niet als de eerste wedstrijd nog moet beginnen – tegen een gerenommeerde club als Olympique Marseille nog wel. De UEFA Cup, een zilveren gevaarte met een gewicht van vijftien kilo, doet dezer dagen Noord-Nederland aan in een lange promotietour langs de deelnemende clubs van de Europa League: voor Europese topploegen misschien een troosttoernooi, voor clubs als FC Groningen en de aanhang een droom, en een kans om zowel sportief als financieel te groeien. „Hier doe je het allemaal voor”, glundert de jonge verdediger Hans Hateboer na afloop van de laatste training.

Vanavond, in een stijf uitverkocht Euroborg, begint de Oost-Groninger met zijn club voor het eerst in de geschiedenis aan de groepsfase van de Europa League, een rechtstreeks gevolg van de winst in het KNVB-bekertoernooi, eind vorig seizoen. Eerdere Groningse pogingen die groepsfase te bereiken, liepen spaak in het voorportaal van het toernooi, zoals vorig jaar tegen Aberdeen en eerder tegen Partizan Belgrado (2006) en Fiorentina (in 2007).

Niet voor spek en bonen

En FC Groningen voelt zich bepaald geen toevallige passant in het toernooi, en zeker niet kansloos om de eerste schifting in december te overleven. De club lootte op het oog niet ongunstig met de tegenstanders in groep F: Olympique Marseille, met oud-PSV’er Karim Rekik, steekt in financieel en sportief opzicht boven de rest uit, maar het Portugese Sporting Braga en Slovan Liberec uit Tsjechië lijken geen onneembare hordes. „We doen niet voor spek en bonen mee”, zegt algemeen directeur Hans Nijland.

Maar makkelijk wordt de openingswedstrijd allerminst: de begroting van Olympique Marseille, negenvoudig kampioen van Frankrijk, is met zo’n 120 miljoen euro een slordige zes keer groter dan die van FC Groningen. De Franse club speelde 33 keer Europees voetbal en won de Champions League: de eerste editie van het toernooi in 1993, met topspelers als Marcel Desailly, Didier Deschamps en de Duitser Rudi Völler. Zij versloegen destijds in de finale AC Milan (1-0), met Frank Rijkaard en Marco van Basten.

Direct na dat sportieve hoogtepunt ging de club van toenmalig voorzitter Bernard Tapie bijna ten onder aan een matchfixingschandaal dat leidde tot degradatie en een streep door de landstitel van 1993. Inmiddels is l’OM weer opgekrabbeld tot de Europese subtop, al staat de club in Frankrijk diep in de schaduw van het veel kapitaalkrachtiger Paris Saint-Germain.

„Natuurlijk zijn wij de underdog”, zegt Hateboer. „Maar wij hebben een heel goed team. We zitten er gelijk bovenop, voor eigen publiek. Het leeft enorm hier. Marseille is absoluut favoriet, maar het zijn ook gewoon mensen. Als wij net iets meer geven dan zij, dan kan dat het verschil maken. Kijk maar naar PSV tegen Manchester United.”

De stunt van de Eindhovense ploeg in de Champions League wordt breeduit gemeten in Groningen. Hoe groot de verschillen in kapitaal ook mogen zijn, in een Europese thuiswedstrijd kan van alles gebeuren, denkt ook trainer Van de Looi. „Het is belangrijk dat we geen ontzag hebben voor Marseille”, zegt hij. „Als wij met veel energie en overtuiging spelen, hebben we altijd een kans, zeker met de steun van ons publiek. Marseille heeft een goede ploeg, maar dat hebben wij ook.”

De seizoensopening van FC Groningen verliep tot nu toe niet vlekkeloos, maar een thuiszege op regionale rivaal sc Heerenveen, zondag (3-1), doet wonderen onder de Martinitoren. Van de Looi is nog druk bezig met de wederopbouw van zijn ploeg, want net als andere Nederlandse clubs raakte ook FC Groningen deze zomer weer zijn beste spelers kwijt. Na het bekersucces in de Kuip zag Van de Looi zijn drie sterkhouders vertrekken: Tjaronn Chery verhuisde naar Queens Park Rangers, aanvoerder Maikel Kieftenbeld kwam bij Birmingham City terecht en verdediger Eric Botteghin werd overgenomen door Feyenoord.

Gehandeld na kaalslag

Ondanks de kaalslag slaagde Hans Nijland erin opnieuw een aardige selectie neer te zetten, met als meest verrassende aanwinst oud-Ajacied Hedwiges Maduro. Na zijn omzwervingen door Zuid-Europa (Valencia, Sevilla, PAOK Saloniki) streek de oud-international deze zomer in Groningen neer. Vanavond speelt hij zijn vijftigste Europese wedstrijd. „Met zijn power en zijn ervaring gaat hij heel belangrijk worden”, zegt Hateboer.

De Groningers geloven er heilig in dat zij het grote Olympique vanavond kunnen overdonderen. De Spaanse coach van Olympique, Michel, zegt onder de indruk te zijn van de Nederlandse provincieclub, maar hij achtte het niet nodig om een van zijn beste middenvelders mee te nemen: Lassana Diarra – oud-speler van onder meer Chelsea en Real Madrid – bleef achter in Marseille. In het weekend staat namelijk de belangrijke ontmoeting met Lyon op het programma. En de nationale competitie – de springplank naar het grote geld van de Champions League – is voor een club als Olympique net even belangrijker dan de Europa League.