Leger beschoot toeristen tijdens picknick

Uit reconstructie van het incident, waarbij zondag per ongeluk acht Mexicaanse toeristen omkwamen, blijkt incompetentie van het leger

Politie maakt ruim baan voor ambulances na het dodelijk schietincident. Foto Mohamed Elraai/AP

De groep Mexicaanse toeristen zit zondagmiddag te picknicken in de witte woestijn, een landschap met surrealistische kalksteenformaties in het westen van Egypte, wanneer een apachehelikopter ineens het vuur opent. De piloot ziet hen aan voor strijders van de Islamitische Staat (IS) die in het gebied actief zijn.

Als gevolg van de misser komen acht Mexicaanse toeristen en vier gidsen om het leven. Sommigen worden door de apache neergeschoten terwijl ze naar een nabij gelegen zandduin proberen te vluchten. Het bloedbad is een nieuwe klap voor de toeristenindustrie, ooit een belangrijke bron van inkomsten, die sinds de Arabische Lente in een crisis verkeert.

Uit een reconstructie van het incident die The New York Times gisteren publiceerde, blijkt niet alleen de incompetentie van het leger, maar ook het cynisme waarmee de regering de toedracht probeert te verdoezelen.

Veiligheidsfunctionarissen zeggen aanvankelijk dat het ongeluk ’s nachts is gebeurd – dat blijkt niet waar. De onmiddellijke reactie van het ministerie van Binnenlandse Zaken is dat de groep zich in een verboden gebied bevond, zonder vergunning.

Om het tegendeel te bewijzen zetten vrienden van de reisleider en de Vakbond voor Toeristengidsen foto’s van de vergunning op internet. Tegen The New York Times zeggen ze dat de groep een route had gevolgd die vaak door toeristen wordt gebruikt voor excursies naar de witte woestijn. Ze werden geëscorteerd door de politie en waren verschillende controleposten van de politie gepasseerd.

De groep had „geen informatie dat het verboden gebied betrof, geen waarschuwingstekens, en geen instructies van de controleposten op de route, of van de agent van het [bureau van] Toerisme en Antiquiteiten”, zei Hassan el-Nahla, de voorzitter van de Vakbond voor Toeristengidsen.

Het leger ontkent iedere verantwoordelijkheid. „Toeristen zijn een zaak van het ministerie van Toerisme, niet van ons”, aldus een woordvoerder tegen The New York Times. „Dit incident heeft niet te maken met het leger, zelfs als het leger en de politie de operatie samen hebben uitgevoerd.”

Hoewel de regio als relatief veilig werd beschouwd, hadden IS-strijders enkele dagen eerder een bedoeïen ontvoerd die een overheidsinformant zou zijn. Het leger lanceerde een aanval om hem te bevrijden, maar die werd afgeslagen. Daarop stuurde het leger een apache om de jihadisten te zoeken. Naar het zich laat aanzien opende de piloot het vuur op het eerste wat hij zag.