Leger Egypte doodt per ongeluk toeristen

Zeker twee van de doden zijn Mexicaanse toeristen, die werden aangezien voor terroristen. Ze waren net teruggekeerd van een safari

In de Westelijke Woestijn van Egypte hebben het leger en de politie vannacht per ongeluk twaalf toeristen en gidsen doodgeschoten die daar op safari waren. De autoriteiten dachten dat het terroristen waren.

De groep bestond uit Mexicaanse toeristen en Egyptische gidsen. Ze waren net teruggekeerd van een bezoek aan Bahariya, een oase in de Westelijke Woestijn. Zij waren in Farafra gestopt om te eten, toen ze na middernacht onder vuur werden genomen.

Een bron bij het reisbureau dat de safari had georganiseerd, zei tegen de Spaanse krant El Mundo dat de groep eerst door gevechtsvliegtuigen werd bestookt. Andere bronnen hebben het over Apachehelikopters. „Wie probeerde te ontsnappen werd achtervolgd en beschoten”, aldus de bron.

Het is nog niet duidelijk hoeveel van de dodelijke slachtoffers toeristen zijn en hoeveel Egyptenaren. Nog eens tien personen zouden gewond zijn geraakt. De Mexicaanse ambassadeur in Egypte, Jorge Alvarez Fuentes, heeft het lokale ziekenhuis bezocht en gesproken met vijf gewonde Mexicanen, wier toestand stabiel is.

De Westelijke Woestijn is een populaire bestemming voor de meer avontuurlijke toeristen die de oases willen bezoeken, of met kamelen of terreinwagens de woestijn willen verkennen.

Volgens het Egyptisch ministerie van Toerisme beschikte de groep niet over de nodige vergunningen. Toeristen in de Westelijke Woestijn moeten toestemming vragen aan de autoriteiten en hebben doorgaans ook een politie-escorte. Volgens sommige bronnen had de groep wel degelijk een politie-escorte. Het lijkt ook onwaarschijnlijk dat de groep, die met vier terreinwagens reisde, zonder vergunning het gebied had kunnen binnenrijden. De Mexicaanse president eist een grondig onderzoek naar het incident.

De schietpartij kwam er aan het eind van een dag waarop Islamitische Staat (IS) via sociale media zijn aanwezigheid in de Westelijke Woestijn had aangekondigd. De terreurbeweging maakte ook gewag van gevechten met het Egyptische leger in het gebied. De aanwezigheid van IS in Egypte beperkte zich tot dusver tot het oostelijke Sinaï-schiereiland, een regio waar extremisten al veel langer een probleem vormen.

De dunbevolkte Westelijke Woestijn ligt langs de grens met buurland Libië, waar extremisten vrij spel hebben. De duizend kilometer lange grens is poreus en moeilijk te bewaken. Smokkelaars hebben daar gretig gebruik van gemaakt, sinds de val van Gaddafi ook om wapens te smokkelen. Egypte vreest al langer dat extremisten vanuit Libië de grens oversteken.