Nieuwe vroege mensensoort ontdekt: Homo naledi

Antropoloog Lee Berger heeft in Zuid-Afrika fossielen gevonden van wat hij een nieuwe mensensoort noemt: Homo naledi. In de grot ‘Rising Star’ zijn in totaal 1.500 botjes van in totaal 15 individuen gevonden. Deze nieuwe vroege mens staat waarschijnlijk aan het begin van de stamboom van het mensengeslacht Homo waartoe ook de huidige mensen behoren (Homo sapiens).

Berger maakte zijn vondst vandaag bekend in Elife en National Geographic. De geschatte leeftijd van de fossielen is tussen twee en drie miljoen jaar oud. Het oudst bekende Homo-fossiel tot nu toe is 2,8 miljoen jaar oud: een onderkaakje uit Ethiopië. Omdat de gefossiliseerde botten zijn gevonden in een grot waar verder weinig of geen andere dierenbotten of plantmateriaal is gevonden is datering moeilijk.

Foto: AFP/HO/ UNIVERSITY OF WINSCONSIN-MADISON/John Hawks

Foto: AFP/HO/ UNIVERSITY OF WINSCONSIN-MADISON/John Hawks

De nieuwe Homo naledi is vrij groot voor een vroege Homo: 40-55 kg zwaar, 1,5 meter lang. De gevonden voeten, handen en enkelbotten lijken sterk op Homo-botten, maar de heup en schouders lijken meer op die van de nog aapachtige Australopithecus, de voorloper van Homo. De geschatte herseninhoud is 500 cc, en dat is weer vrij laag voor Homo.

Er is een reconstructie gemaakt van de homo naledi:

Mark Thiessen/National Geographic via AP

Mark Thiessen/National Geographic via AP

Opvallend is dat het er op lijkt dat de lichamen expres in de diep gelegen grot zijn gelegd of gegooid. Maar ‘begraven’ is gedrag dat pas met zekerheid bekend is van moderne mensen, al zouden Neanderthalers ook al begraven hebben gehad.