Nieuwe vroege mensensoort in Zuid-Afrika ontdekt: Homo naledi

De fossielen van Homo naledi.

Antropoloog Lee Berger heeft in Zuid-Afrika fossielen gevonden van wat hij een nieuwe mensensoort noemt: Homo naledi. In de veertig meter diepe grot ‘Rising Star’ zijn in totaal 1.500 botjes van 15 individuen gevonden. Dit is in één klap de grootste menselijke fossielenvondst in Afrika. Naledi betekent: ‘ster’.

Deze nieuwe vroege mens staat waarschijnlijk aan het begin van de stamboom van het mensengeslacht Homo waartoe ook de huidige mensen behoren (Homo sapiens). Geschatte leeftijd van de fossielen: tussen twee en drie miljoen jaar oud. Maar de nieuwe soort kan ook nog veel jonger zijn: rond 1 miljoen jaar oud. In dat geval is het een soort overlever van een vroege mensachtige, die dan tussen verder geëvolueerde mensachtigen zoals Homo erectus leefde.

Het oudst bekende Homo-fossiel tot nu toe is 2,8 miljoen jaar oud: een onderkaakje uit Ethiopië. Omdat de gefossiliseerde botten zijn gevonden in een grot waar verder weinig of geen andere dierenbotten of plantmateriaal is gevonden is datering moeilijk.

De nieuwe Homo naledi is redelijk groot voor een vroege Homo: 40-55 kg zwaar en anderhalve meter lang. De gevonden voeten, handen en enkelbotten lijken sterk op Homo-botten, maar de heup en schouders lijken meer op die van de nog aapachtige Australopithecus, de voorloper van Homo. De geschatte herseninhoud is 500 cc, en dat is weer vrij laag voor Homo.

Opvallend is dat het er op lijkt dat de lichamen expres in de diep gelegen grot zijn gelegd of gegooid. Normaal worden vrijwel nooit handen, voeten en enkelbotten teruggevonden: die worden het eerste door roofdieren opgegeten. Hier is dat niet gebeurd.