Als boksers in de ring, na afloop weer zussen

De Williams-zussen maakten van hun 27ste ontmoeting een hoogstaand gevecht. Serena moest hard werken voor de overwinning.

Als ik tegen Venus speel, zie ik haar niet als mijn zus, zei Serena na afloop. Foto JOHN G. MABANGLO/EPA

Pas na haar winnende punt, na ruim anderhalf uur toptennis in het zinderende Arthur Ashe Stadium, keek Serena Williams haar oudere zus Venus weer recht in de ogen. De twee omhelsden elkaar aan het net, natuurlijk. „Ze is de lastigste speelster tegen wie ik ooit heb gespeeld”, sprak de nummer één van de wereld in een kort interview op de baan. „En ze is ook de beste persoon die ik ken. Ik heb gespeeld tegen mijn beste vriendin en tegelijkertijd tegen mijn grootste tegenstander in het vrouwentennis. Dat maakte het echt enorm zwaar vandaag.”

Zou Venus Williams (35) haar vijftien maanden jongere zusje in de kwartfinale op de US Open weinig in de weg leggen, nu Serena op weg is naar een uniek seizoensslam met winst in alle vier de toptoernooien? Niets bleek minder waar. De 27ste Sister Act was intenser dan de laatste keren dat de twee elkaar troffen. Pas na drie sets bleek Serena de sterkste: 6-2, 1-6 en 6-3. Na haar zestiende zege op Venus treft ze in de halve finale de Italiaanse Roberta Vinci, die met 6-3, 5-7 en 6-4 won van de Française Kristina Mladenovic. Nog twee keer winnen en ze staat met een seizoensslam in het illustere rijtje Maureen Connely, Margareth Court en Steffi Graf. Bovendien zou ze Graf evenaren met haar 22ste grandslamtitel.

Zussen en gezworen vijanden

Met onder meer presidentskandidaat Donald Trump en televisiester Oprah Winfrey op de tribune in New York had de partij tussen de zussen Williams iets van een magisch boksgevecht. Al snel was duidelijk dat de twee hun familieband opzij zetten en elkaar bestreden als gezworen vijanden. „Als ik tegen haar speel, zie ik haar niet als mijn zus”, legde Serena na afloop uit. Ze had de kans niet gekregen zich te laten afleiden door zulke gedachten. „Omdat ze zo goed speelt, geweldig serveert en veel ballen nog weet te halen.”

Slechts één punt in het voordeel van Serena bedroeg het verschil uiteindelijk over de hele partij: 76-75. En vooral in de tweede set speelde Venus ouderwets. In 2008 won de voormalige nummer één van de wereld op Wimbledon haar laatste van zeven grandslamtitels. In 2011 werd vastgesteld dat ze leed aan het syndroom van Sjögren, een auto-immuunziekte. Haar beste niveau haalde ze sindsdien zelden, al versloeg ze vorig jaar haar zusje nog wel op het hardcourt van Montreal. En ook gisteren deed ze bij vlagen niet onder voor Serena, met harde services en forehands vooral. Pas in de derde set werd het hoge niveau haar te machtig en gaf het hoge aantal ‘winners’ van Serena de doorslag: 35 om 24 over de hele partij.

Of Venus wel echt had willen winnen, vroeg een verslaggever op de persconferentie na afloop. „Ik heb het geprobeerd”, antwoordde ze met ingehouden ergernis. „Waar ben jij geweest?” En natuurlijk is ze vanaf nu weer de grootste fan van Serena, op weg naar haar seizoensslam. „Dat zou geweldig zijn, niet alleen voor mij, maar voor de hele familie. Gewoon om waar we voor staan, waar we zo hard voor hebben gewerkt, waar we vandaan komen.” Voor altijd ‘we’.