Vanavond gaat het masker af en zien we de echte Stephen Colbert

Dit voorjaar nam David Letterman afscheid van de Late Show. Opvolger Stephen Colbert begint vandaag. Het lijkt erop dat hij met zwaarder geschut komt dan zijn concurrenten.

Stephen Colbert lijkt verder te gaan waar Jon Stewart gestopt is. Foto AP

Als Stephen Colbert vanavond zijn officiële debuut maakt als presentator van de Late Show, zijn er twee mensen met wie hij moet afrekenen. Met zijn voorganger, David Letterman, die de Late Show in 22 seizoenen een van de meest kenmerkende en invloedrijke programma’s op de late avond maakte. En met zichzelf.

Want na elf seizoenen The Colbert Report op Comedy Central weet iedereen wie ‘het typetje’ Stephen Colbert is – de ultraconservatieve politiek expert die hij jarenlang zo overtuigend neerzette dat velen dachten dat het echt was. Maar wie ‘de man’ Stephen Colbert is, weet haast niemand.

Vanavond gaat het masker af. „En dan verschijnt een ontzettend vriendelijke en getalenteerde man”, voorspelde Jon Stewart, oud-presentator van The Daily Show en uitvoerend producent van The Colbert Report, in The New York Times.

De afgelopen weken mochten een paar duizend gelukkigen alvast kennismaken met die kant van Colbert tijdens een reeks testshows in het Ed Sullivan Theater in New York, waar de Late Show al sinds 1993 wordt opgenomen. De shows waren net zo rap uitverkocht als de tv-opnames die vandaag van start gaan. Daar bleek dat de echte Colbert vrolijk en oprecht geïnteresseerd is, en niet schroomt om zich te vermaken met zijn nieuwe huisband – een opvallend jonge groep mensen met Jon Batiste, een 28-jarige muzikant uit Louisiana, als getalenteerde en opzwepende bandleider.

Met de geest van zijn voorvader lijkt Colbert snel af te hebben gerekend. Het theaterbillboard waar decennialang het iconische geel-blauwe logo van Lettermans show de omgeving oplichtte is nu rood, wit en blauw – de kleuren van Colbert. Zijn naam prijkt in enorme neonlichten op de gevel. In het theater is eigenlijk alleen de nachtelijke skyline op de achtergrond intact gebleven; verder is alles anders.

Qua opzet en vorm voelt de nieuwe Late Show zowel vertrouwd als nieuw. Colbert begint met een openingsmonoloog en ontvangt daarna gasten – allemaal standaard voor een latenightshow. Maar er zijn ook humoristische segmenten die in The Colbert Report niet hadden misstaan.

Toch lijkt het vooral de toon waarmee het programma zich zal onderscheiden in de avond. Neem zijn eerste gasten: een aantal acteurs (o.a. George Clooney en Amy Schumer), maar ook een zittende rechter van het Hooggerechtshof en politieke figuren als Jeb Bush en vicepresident Joe Biden. Al met al een zwaardere line-up dan bij zijn concurrenten in de avond, Jimmy Fallon en Jimmy Kimmel. Ook lijkt het er niet op dat Colbert snel een spelletje ‘Beer Pong’ met een van zijn gasten zal spelen – het soort gimmicks waarmee Fallon van The Tonight Show de ene viral hit na de andere scoort.

Colbert lijkt juist te mikken op het gat dat is achtergelaten door Letterman, maar vooral door zijn eigen The Colbert Report en Jon Stewarts Daily Show. Geen verkeerde richting in het jaar vóór de verkiezingen.

    • Anke Meijer