Na afluisterschandaal mag Brooks nu gewoon terugkomen

Vandaag keert het gezicht van het afluisterschandaal terug aan het roer van News UK. Een middelvinger naar de slachtoffers, vinden critici.

Rebekah Brooks

Ze is vrijgesproken. Rebekah Brooks was, zo meende een jury vorig jaar, niet schuldig aan het afluisterschandaal waarbij voicemails van bekende en onbekende Britten werden afgeluisterd, en niet schuldig aan het omkopen van ambtenaren.

En dus keert Brooks vandaag terug als baas van News UK, de Britse krantentak van het media-imperium van Rupert Murdoch. Dezelfde rol die ze vier jaar geleden vervulde, tot ze onder druk van de publieke opinie vertrok, op het hoogtepunt van het afluisterschandaal bij de zondagse tabloid News of the World.

Het schandaal kostte News UK miljoenen, 200 banen, en de 186 jaar oude News of the World (NotW) werd opgeheven. Ruim honderd journalisten werden ondervraagd, 63 gearresteerd, vijf veroordeeld tot celstraf. En het onderzoek naar illegale praktijken door journalisten – niet alleen van de News UK-kranten, maar ook bij andere Britse media – loopt nog steeds.

De terugkeer van Brooks is dus opmerkelijk. Zeker omdat zij als op één na hoogste baas, en als oud-hoofdredacteur van zowel NotW als tabloid The Sun, waar ook bekende Britten werden afgeluisterd, hét gezicht van het afluisterschandaal werd.

„Murdoch steekt hiermee zijn middelvinger op naar het Britse publiek en de duizenden mensen wiens telefoons werden afgeluisterd”, reageerde Lagerhuislid Chris Bryant, zelf een van de slachtoffers, toen het nieuws bekend werd. „Meer dan parodie. Alsof alles zijn gangetje weer gaat”, zei Jacqui Hames, oud-politieagent en ook afgeluisterd, tegen The Independent. „Volslagen minachting” van wat er is gebeurd, zei in een YouTube-filmpje Mark Hanna, het voormalig hoofd van de bewaking van de krantengroep, die samen met Brooks terechtstond, ook werd vrijgesproken, maar zijn baan niet terugkreeg.

Maar verrassend is Brooks’ herbenoeming niet. Mediamagnaat Murdoch, wiens News Corps in de kern nog altijd een familiebedrijf is, beschouwt haar als een dochter. In de dagen nadat NotW – een goedlopende krant – werd opgeheven en de voltallige redactie werd ontslagen, en toen al duidelijk was dat het bedrijf een politieonderzoek wachtte, antwoordde Murdoch met een knikje naar Brooks op de vraag wat zijn prioriteiten waren: „Dat is zij.”

Iedereen dacht toen dat Brooks het veld zou moeten ruimen. Ze nam uiteindelijk zelf ontslag, met een afvloeiingsbetaling van 10,8 miljoen pond (14,7 miljoen euro).

Brooks had toen al een lange carrière bij zijn bedrijf achter de rug. In 2000 werd zij op haar 31ste de jongste hoofdredacteur van een landelijke krant: NotW. Drie jaar later benoemde Murdoch haar tot hoofdredacteur van The Sun, zijn meest geliefde krant. In 2009 werd ze de hoogste baas van zijn Britse dochteronderneming, die toen nog News International heette.

Haar eerste prioriteit terug bij News UK zal The Sun zijn. De tabloid heeft in de vier jaar dat Brooks weg is bijna 1 miljoen lezers verloren, en heeft nu een oplage van 1,86 miljoen. Een miljoen NotW-lezers zijn niet overgestapt naar opvolger Sun on Sunday. De betaalsite heeft slechts 225.000 abonnees opgeleverd, een fractie van de papieren oplage van The Sun. Maar vooral een fractie van het bezoek dat de website van concurrent Daily Mail trekt. MailOnline is de meest bezochte Engelstalige krantenwebsite ter wereld. Niet voor niets begint vandaag ook Tony Gallagher, tot vorige maand plaatsvervangend hoofdredacteur van de Daily Mail, als de nieuwe hoofdredacteur van The Sun.

    • Titia Ketelaar