Wat nou marathon? Je telt pas mee met een Ironman achter je naam

foto AFP

Mooi is dat. Dacht je er eindelijk te zijn met die marathon, traint iedereen op kantoor ineens voor een triatlon. En als het even kan niet voor de minste. Want zoals marathons hun big six kennen, geldt dat ook voor triatlons. Al is het er in dit geval maar één: Ironman, de moeder aller triatlons. Bestaande uit 3,9 kilometer zwemmen, 180 kilometer fietsen en 42 kilometer rennen. O ja, graag binnen 17 uur te volbrengen.

Die populariteit is ook onder grote investeerders niet onopgemerkt gebleven. Onlangs legde de Chinese Dalian Wanda Group 650 miljoen dollar neer voor de organisatie achter Ironman, World Triathlon Corp. Met schulden daarbij opgeteld komt de deal zelfs neer op 900 miljoen. Wat maakt een sportevenement zo veel waard?

1. Sterk merk

Ten eerste, de naam. Of, zoals The Wall Street Journal het verwoordde:

“Any race organizer can create a 26.2-mile course and call it a marathon. But no other company can call its event an Ironman, a race with such cachet that some finishers tattoo the Ironman-logo onto their legs.”

Dat is deels te danken aan het feit dat Ironman de eerste lange triatlon ter wereld was. Bedacht in 1977 op Hawaii door een Amerikaanse marinier en zijn vrouw, als een manier om de drie zwaarste duursportevenementen op het eiland te combineren. Tegenwoordig worden er wereldwijd jaarlijks tweehonderd Ironman-evenementen georganiseerd, waaronder de Ironman 70.3 (een halve). Vorig jaar deden bijna 200.000 mensen mee.

Goedkoop is het niet. Alleen al om te mogen starten, ben je minstens 225 euro (voor een halve) of 495 euro (voor een hele) kwijt.

2. Stijgende populariteit

Waar triatlons als Ironman ook van profiteren: de immense populariteit van hardlopen. Die sport is in het afgelopen decennium zo gegroeid, dat Nederlandse en Belgische onderzoekers in een eerder dit jaar verschenen rapport ook wel spraken van een ‘derde loopgolf’. In Europa lopen tegenwoordig zo’n 50 miljoen mensen geregeld hard.

Maar na de zoveelste (halve) marathon gaan mensen op zoek naar nieuwe uitdagingen. Een triatlon is dan snel een logisch alternatief. In de VS spreken ze inmiddels van een “all time high” aan triathlondeelnemers. Ook in Nederland heeft de sport de afgelopen jaren een spurt gemaakt, blijkt uit cijfers van de Nederlandse Triathlon Bond:

Afgelopen zomer vond in Maastricht de eerste Nederlandse editie van Ironman plaats. Als het aan de Dalian Wanda Group ligt, zal China snel volgen, zei de topman in The Wall Street Journal:

“It has been very difficult for China to get hold of a major athletic event.”

3. Veel geld

Wat ze in China ook niet is ontgaan: de forse groeispurt die World Triathlon Corp. heeft gemaakt nadat het in 2008 door de private equity groep Providence Equity Partners (onder meer eigenaar van duiklicentie Padi) werd gekocht. Het aantal werknemers steeg sindsdien van 10 naar 250 en de omzet verzevenvoudigde naar 150 miljoen dollar, onder meer doordat WTC zelf meer Ironman-evenementen is gaan organiseren in plaats van alleen licenties te verlenen.

Maar ook door de uitbreiding van de eigen merchandise. Onlangs nog bleek uit een grootschalig marktonderzoek dat triathleten vorig jaar alleen al in de VS ruim 2,8 miljard dollar hebben uitgegeven. Dit jaar verwacht Providence dat Ironman 183 miljoen dollar zal opleveren.

    • Eva Oude Elferink