Google en Microsoft voeren een lobby-oorlog in Brussel

Beeld NRC Q

Google ligt juridisch onder vuur in Brussel en dat is te zien aan de uitgaven van het internetbedrijf aan lobbywerkzaamheden. Die verdrievoudigden in een jaar tijd. De internetgigant - sinds gisteren met een nieuwe logo - hoort nu bij de toptien bedrijven die het meeste geld uitgeven aan beïnvloeding van ambtenaren en parlementsleden in Brussel.

De Europese Commissie beschuldigde Google in april van machtsmisbruik, omdat het bedrijf de eigen diensten zou voortrekken in zoekresultaten. Vorige week reageerde het bedrijf voor het eerst officieel: de aantijgingen zijn - hoe verrassend - “ongefundeerd”. Gisteren bleek een serie Europese bedrijven rechtszaken tegen Google voor te bereiden.

Zo verdedigt Google zich tegen de Europese aantijgingen:

Transparantie rondom lobbywerk

Ook andere Amerikaanse technologiebedrijven strijden tegen Europese regelgeving, die veel Amerikanen als protectionisme of censuur zien. Apple, Amazon en Facebook zijn allemaal onderwerp van Europese mededingings-, belasting of privacyonderzoeken.

Geven die bedrijven ook het meeste geld uit aan lobbywerk in Brussel? Nee, die plek is gereserveerd voor Microsoft. Dat blijkt althans uit een begin deze week gepubliceerde analyse van statistiekbureau Statista. Het bureau doorzocht het Europese Transparantieregister, waarin organisaties vrijwillig hun lobbywerkzaamheden kunnen opgeven. De controle op het register is beperkt, waardoor de cijfers eerder moeten worden opgevat als een indicatie van de uitgaven dan als harde feiten. Van alle Amerikaanse techbedrijven zeggen Microsoft en Google verreweg het meeste geld uit te geven aan het beïnvloeden van Brusselse regelgeving.

Waar gaat dat geld naartoe?

Microsoft
Jaaromzet 2014: 86,8 miljard dollar (77,5 miljard euro)
Lobbywerkzaamheden in Brussel: 4,5 tot 4,75 miljoen euro

Microsoft weet hoe het is om aangepakt te worden door de Brusselse bureaucraten. Ruim 2 miljard euro aan boetes heeft het bedrijf in het verleden moeten betalen. Net als Google werd het bedrijf beschuldigd van het voortrekken van de eigen diensten.

Nu speelt het een heel andere rol, ontdekte The New York Times in april van dit jaar. Microsoft blijkt financier van allerlei splintergroepen die de beschuldigingen tegen concurrent Google onder de aandacht brengen. De meest prominente, het Initiative for a Competitive Online Marketplace, voert volgens de krant een ‘meedogenloze pr-campagne’ die de klachten tegen Google moet ondersteunen. Zo liet het een onderzoek uitvoeren waaruit blijkt dat Google nog steeds eigen diensten als Google Shopping en Google Maps voortrekt door ze visueel aantrekkelijker te presenteren dan de concurrentie.

Europarlementariër Manfred Weber tegen The New York Times:

“Microsoft doet zijn best problemen te creëren voor Google. Het is interessant. Tien jaar gelden was Microsoft een groot en sterk bedrijf. Nu zijn ze de underdog.”

De lobby van Microsoft richt zich niet alleen tegen Google. Ook strengere anti-piraterijregels en het Europese recht om vergeten te worden (die het bedrijf verplicht links in de zoekmachine Bing te verwijderen) staan hoog op de agenda.

Google
Jaaromzet 2014: 66 miljard dollar (59 miljard euro)
Lobbywerkzaamheden in Brussel: 3,5 tot 3,75 miljoen euro

De beschuldiging van machtsmisbruik tegen Google veroorzaakte volgens website Politico een ‘goudkoorts’ onder Brusselse lobbyisten en advocaten. Iedereen met verstand van Europese mededingingsregels kon volgens de politieke website een telefoontje van het Amerikaanse internetbedrijf verwachten. Het bedrijf gaf in 2010 nog geen 500.000 euro uit aan Brusselse lobbyisten, nu ligt dat bedrag tussen de 3,5 en 3,75 miljoen.

Overigens zijn de lobby-uitgaven van Google’s tegenstanders veel bescheidener. Een van hen, Deutsche Telekom, gaf 1,1 miljoen euro uit aan beïnvloeding van ambtenaren en parlementsleden in Brussel. Uitgever Axel Springer - wiens topman Mathias Doepfner zich fel heeft uitgelaten over het gevaar van Google  voor Europese mediabedrijven - slechts 50.000 euro.