‘IS verwoest beroemdste tempel van Palmyra’

Tempel van Bel was meest complete monument in historische stad

De tempel van Bel (Baäl) bij Palmyra. IS zou de overblijfselen hebben verwoest. foto Bernard Gagnon

Voor de tweede keer deze maand heeft de terreurgroep Islamitische Staat een belangrijke tempel in de Syrische stad Palmyra opgeblazen. Dat hebben het Syrisch Observatorium voor de Mensenrechten en andere Syrische activisten gemeld. Het gaat om de Tempel van Bel, de beroemdste tempel in de historische karavaanstad, die sinds mei in handen is van de jihadisten.

De omvang van de schade aan de 2.000 jaar oude tempel is niet duidelijk. Maar inwoners van de stad zeiden een zware explosie te hebben gehoord. „Het is totale destructie”, verklaarde een inwoner van Palmyra tegen persbureau AP. „De bakstenen en pilaren liggen op de grond. Het was een explosie die zelfs de doven konden horen.” Alleen een muur van de tempel zou nog overeind staan.

De Tempel van Bel, door VN-organisatie Unesco uitgeroepen tot werelderfgoed, was tot het uitbreken van de oorlog in 2011 de populairste toeristische trekpleister in Syrië. De tempel was het meest complete monument van het complex, duidelijk te onderscheiden van de imposante zuilengalerij van twee kilometer langs de oude hoofdstraat van de Romeinse stad.

De verwoesting raakt Syriërs in het hart. Palmyra is een bron van nationale trots en staat in de volksmond bekend als de ‘Bruid van de Woestijn’, of ‘Stad van Duizend Zuilen’.

Strijders van IS veroverden Palmyra in mei op het Syrische regeringsleger. Volgens inwoners van de stad kampten de militairen met een gebrek aan materieel en namen velen de benen toen IS de stad aanviel. Na de val van Palmyra groeide wereldwijd de vrees dat IS de eeuwenoude kunstschatten zou vernietigen. De jihadisten zien de tempels en beelden als afgoderij.

De gevreesde beeldenstorm leek aanvankelijk uit te blijven. Maar de afgelopen weken is IS toch met de verwoesting begonnen. Enkele dagen geleden bracht IS foto’s naar buiten die zouden laten zien hoe strijders de 2.000 jaar oude tempel van Baal Shamin, de Fenicische god van de storm, eerder deze maand opbliezen. Unesco noemde de vernietiging een „oorlogsdaad”. En eerder deze maand meldden familieleden de onthoofding van Khaled al-Asaad, een bekende archeoloog die zijn leven had gewijd aan onderzoek naar Palmyra.