IJsbal Dione, overvleugeld door gasreus Saturnus

FOTO NASA/CICLOPS

Dit is de Saturnusmaan Dione, gefotografeerd door de Cassini-sonde, anderhalve week geleden op een afstand van minder dan 500 km. De ijsbal Dione, een van de grotere van de minstens 62 Saturnusmanen, heeft een doorsnee van ongeveer 1.100 km. De hele achtergrond wordt gevuld door de gasplaneet Saturnus, 320.000 km achter Dione. Ook Saturnus’ ringen zijn zichtbaar. Het maantje werd in 1684 ontdekt door – inderdaad – de Italiaanse astronoom Giovanni Cassini. Voor de komende maanden staat voor Cassini een bezoek aan de maan Enceladus op het programma. Cassini cirkelt al ruim elf jaar rond Saturnus. Telkens is de succesvolle missie verlengd. Maar volgens de huidige plannen is het in 2017 afgelopen. Dan wordt de sonde recht naar het hart van Saturnus gestuurd, zoals in 2003 de sonde Galileo in Jupiter verdween. Dat wordt gedaan om te voorkomen dat de manen besmet kunnen worden met bacteriën die mogelijk nog leven op of in het ruimtevaartuig. Dat zou de speurtocht naar leven in het zonnestelsel hopeloos compliceren.