Google ontkent dat het eigen diensten voortrekt

Google probeert de aanklacht van de EU te weerleggen die het bedrijf een boete van miljarden euro’s kan opleveren.

Foto Bloomberg

Google vindt de beschuldigingen van de Europese Commissie dat de zoekmachine de eigen diensten voortrekt, „ongefundeerd”.

Google reageerde gisteren op een aanklacht die in april van dit jaar werd ingediend. Het internetbedrijf riskeert een miljardenboete als straf voor het voortrekken van eigen diensten. De EU is van mening dat de zoekmachine concurrenten benadeelt. Dat zou ten koste gaan van keuzevrijheid van consumenten. De aanklacht gaat met name over de producten die verschijnen in Google Shopping, de advertentiebalk die boven de gewone zoekresultaten verschijnt.

Het vooronderzoek tegen Google, ingesteld na klachten van onder meer Duitse prijsvergelijkingssites, loopt al vijf jaar. In die tijd probeerde Google de zaak te schikken door aanpassingen te doen aan de presentatie van zoekresultaten. De voorgestelde concessies werden afgewezen. Nadat Joaquín Almunia, de vorige commissaris van Mededinging, werd opgevolgd door Margrethe Vestager, liet een officiële aanklacht niet lang op zich wachten.

Gisteravond stuurde Google een officieel antwoord van ruim honderd pagina’s. Daarin ‘bewijst’ het internetbedrijf dat gebruikers het juist prettig vinden om zo snel mogelijk informatie over producten te zien, bijvoorbeeld prijsinformatie en een plaatje.

Google toont artikelen (bijvoorbeeld een paar sportschoenen) in een advertentiebalk, onder meer gerangschikt op prijs. Concurrenten vinden dat ze benadeeld worden door die presentatievorm, Google vindt het juist een manier om gebruikers beter van dienst te zijn.

Dat resultaten van andere websites niet altijd hoog genoteerd staan in Google Shopping heeft te maken met de beperkte informatie die ze beschikbaar stellen op hun eigen webpagina’s, redeneert Google. Het bedrijf wil concurrenten niet gaan ‘voortrekken’. Prijsvergelijkers zouden zelfs profiteren van de zoekmachine: „De afgelopen toen jaar leverde dat 20 miljard gratis clicks op naar prijsvergelijkers en dat leverde 227 procent meer bezoek op.”

Google acht zichzelf – in tegenstelling tot de aanklacht – geen dominante zoekmachine, zelfs al maakt meer dan 90 procent van de Europeanen er gebruik van. Er zijn de laatste jaren veel alternatieve zoek- en winkelmethodes bijgekomen, vooral via smartphone-apps. Daarnaast zorgen sociale netwerken voor veel webverkeer: volgens recent onderzoek krijgen nieuwssites nu meer bezoek via Facebook dan via Google.

Google besloot om geen mondelinge toelichting te geven bij zijn reactie. Het bedrijf wil niet speculeren over hoe de Europese Commissie zal reageren. Het is niet uitgesloten dat het Amerikaanse bedrijf de zoekmachine uiteindelijk moet aanpassen voor Europese gebruikers. De economische schade die dat oplevert – Europa is een belangrijke markt voor Google – kan groter zijn dan een boete. De boete van de EU kan oplopen tot 6 miljard dollar, 10 procent van de jaaromzet van 60 miljard dollar.