Europa League: Ajax en AZ in groepsfase

Ajax en AZ hebben zich gisteravond geplaatst voor de groepsfase van de Europa League. Vanmiddag is in Monaco de loting, met naast Ajax en AZ ook de direct geplaatste bekerwinnaar FC Groningen onder de Nederlandse deelnemers.

Ajax bereikte het hoofdtoernooi door een zwaarbevochten doelpuntloos gelijkspel bij het Tsjechische Jablonec, na een 1-0 zege in Amsterdam vorige week. Ajax, eerder dit seizoen uitgeschakeld voor de Champions League, ontsnapte tegen de huidige nummer vijf van Tsjechië. Jablonec miste een strafschop (tegen de paal) en Ajax speelde een half uur met tien man na een tweede gele kaart van middenvelder Riechedly Bazoer.

AZ won thuis met 2-0 van het Roemeense FC Astra Giurgiu door doelpunten van Jop van der Linden en Robert Mühren in de laatste tien minuten. Vorige week verloor AZ met 3-2.

Met name de uitschakeling van Jablonec is belangrijk om Tsjechië voor te blijven op de Europese clubranglijst van de UEFA in de strijd om de essentiële twaalfde plek. Nederland staat nu tiende, Tsjechië dertiende. Wie dertiende is, verliest directe kwalificatie voor de Champions League. Dat scenario dreigt voor Nederland in het seizoen 2018-2019.

Coach Ronald Koeman haalde met Southampton de groepsfase van de Europa League niet. De Engelse club werd gisteravond met 1-0 verrast door de Deense club Midtjylland, na de 1-1 vorige week in Engeland.