Memphis wordt gekneed tot excentrieke knuffelster

Manchester United wil de 75 miljoen fans bedienen met Depay. „Ze hopen een nieuw fenomeen in huis te hebben.”

Memphis Depay in duel met Laurens De Bock van Club Brugge. Hij speelde beter dan zondag tegen Newcastle United, toen hij veel balverlies leed. Foto Reuters/Carl Recine

Historisch Brugge is een bezienswaardigheid rijker op deze doordeweekse namiddag. Tussen chocolaterieën en traditionele paardenkoetsen kijken dagjesmensen en stedelingen verwonderd naar een plein met honderden Engelsen die zich hardop profileren als Red Army. Bekers bier, gezang en overal spandoeken. „Manchester United. Not arrogant. Just better”, staat op een vlag aan de reling van een karakteristieke brug.

Onbedoeld past die tekst perfect bij de miljoenenaankoop die een paar uur later zijn eerste Europese uitwedstrijd speelt in het shirt van de Engelse club. Hangend op de flank in het Jan Breydelstadion van Club Brugge heeft Memphis Depay een blik in de ogen die vaak wordt aangezien voor arrogantie, maar waarvan mensen die hem kennen zeggen dat het juist een blijk van buitengewoon veel zelfvertrouwen en vastberadenheid is.

Daar gaat hij. Dribbelend naar binnen, een versnelling, dan een schijnbeweging alsof hij gaat schieten op doel en ten slotte een verfijnde steekpass op Wayne Rooney die zo zijn eerste doelpunt na 878 minuten maakt. Vorige week, in de heenwedstrijd van de laatste voorronde van de Champions League, trok Depay op vergelijkbare wijze naar binnen, maar toen was hij zelf degene die (twee keer) scoorde. Louis van Gaal kon hem toen wel kussen, zei de trainer die avond.

Na Rooneys goal stuurt een van de twee persmedewerkers van United direct een lovende tweet de wereld in. Letterlijk. Want de melding over de „briljante” assist van Depay en het wippertje van Rooney verschijnt ook in het Indonesisch en Arabisch op het net. Bedoeld voor de niet-Engelstalige fans onder de 5,9 miljoen volgers van het officiële Twitterkanaal. En dat is nog maar een smaldeel van de fanbase. De club liet eens berekenen dat er wereldwijd zo’n 75 miljoen mensen zijn met een bepaalde mate van genegenheid voor Manchester United.

Om deze voorliefde te blijven aanwakkeren, is de club gebaat bij spelers die tot de verbeelding spreken. Niet alleen van topniveau, maar liefst ook met de excentriciteit van een popster. Depay kan zo’n speler worden. Het lijkt dan ook niet toevallig dat hij een rugnummer heeft gekregen dat in Manchester de iconische lading heeft van nummer veertien in Amsterdam.

Cantona

Rugnummer zeven. Het shirt waarin roemruchte mannen als George Best, Bryan Robson, Eric Cantona, David Beckham en Cristiano Ronaldo hem voorgingen. De melkkoeien van de BV Manchester United. Vooral de komst van rebel Eric Cantona bleek begin jaren negentig een gouden zet voor de schatkist. „Met Cantona maakte ik elk product dat maar mogelijk was”, zei de toenmalige marketingmanager eens. Alleen geen condooms en toiletpapier. Die verzoeken wees hij af.

Nu is daar dus Memphis Depay, die zelfverzekerd genoeg was om het rugnummer naar verluidt zelf op te eisen toen Angel di María begin augustus vertrok. Maar volgens Aad de Mos is het geen toeval dat zijn verzoek werd gehonoreerd. De voormalige trainer van PSV en KV Mechelen verzorgt in Brugge de analyse voor de Belgische tv en zegt voor de wedstrijd dat hij de indruk heeft dat alles in staat wordt gebracht om Depay richting de sterren te lanceren. „Ze hopen een nieuw fenomeen in huis te hebben. Hij heeft ook alles van Facebook gehaald. Geen foto’s meer van uitjes op Ibiza.”

De Mos ziet in Depay een toptalent dat PSV ontgroeide, dat volgens hem terecht de baas was in de Eindhovense kleedkamer en dat nu van plan is zich op te werken bij de grootste club ter wereld. „Echte topspelers weten dat ze altijd meer moeten doen dan de rest. Ik heb hem bij PSV zien trainen. Altijd ging hij na afloop nog door met schieten. Nu zie ik hem samen rekken met Rooney. Doet hij slim. Hij weet precies van wie hij wat kan leren.”

In Brugge speelt Depay beter dan afgelopen zondag toen hij liefst 35 keer de bal verspeelde tegen Newcastle United, meer dan welke speler ook in de Premier League. Maar ook nu sluipt de nonchalance erin als de ploeg na ruim een uur met 4-0 voorstaat en zich eenvoudig plaatst voor de groepsfase van de Champions League.

Ploeggenoot Daley Blind zegt na afloop dat hij Depay geen wegwijs heeft hoeven maken in diens nieuwe leefomgeving. „Hij is een persoonlijkheid die weet wat hij kan en weet wat hij wil. Memphis redt zich wel.”