Google: klacht van EU over zoekmachine is ongefundeerd

Google riskeert een miljardenboete als straf voor het voortrekken van eigen diensten. Vandaag reageert het internetbedrijf op een aanklacht die in april werd ingediend.

Foto EPA / Julian Staratenschulte

Google vindt de beschuldigingen van de Europese Commissie over de zoekmachine ‘ongefundeerd’. Vandaag reageert het internetbedrijf op een aanklacht die in april werd ingediend. Google riskeert een miljardenboete als straf voor het voortrekken van eigen diensten.

De EU is van mening dat de zoekmachine concurrenten benadeelt. Dat zou ten koste gaan van keuzevrijheid van consumenten. De aanklacht gaat met name over de producten die verschijnen in Google Shopping, de advertentiebalk die boven de gewone zoekresultaten verschijnt.

Het vooronderzoek tegen Google, ingesteld na klachten van onder meer Duitse prijsvergelijkingssites, loopt al vijf jaar. In die tijd probeerde Google de zaak te schikken door aanpassingen aan de presentatie van zoekresultaten te doen. De voorgestelde concessies werden afgewezen. Nadat Joaquín Almunia, de vorige commissaris van Mededinging, werd opgevolgd door Margrethe Vestager, liet een officiële aanklacht niet lang op zich wachten.

Tien blauwe links

Vandaag stuurde Google een officieel antwoord van ruim 100 pagina’s. Daarin ‘bewijst’ het internetbedrijf dat gebruikers het juist prettig vinden om zo snel mogelijk informatie over producten te zien, bijvoorbeeld prijsinformatie en een plaatje. De ouderwetse presentatie, een rijtje van tien blauwe links, is niet meer genoeg om te concurreren, zegt Google in een begeleidende blogpost.

Googles zoekpagina toont nu veel plaatjes, onder meer van het weersinformatie, video’s en van producten. Die afbeeldingen verschijnen in een rijtje advertenties boven de normale zoekresultaten.

Google toont artikelen (bijvoorbeeld een paar sportschoenen) in een advertentiebalk, onder meer gerangschikt op prijs. Concurrenten vinden dat ze benadeeld worden door die presentatievorm, Google vindt het juist een manier om gebruikers beter van dienst te zijn.

Dat resultaten van andere websites niet altijd hoog genoteerd staan in Google Shopping heeft te maken met de beperkte informatie die ze beschikbaar stellen op hun eigen webpagina’s, redeneert Google. Het bedrijf wil concurrenten niet gaan ‘voortrekken’. Prijsvergelijkers zouden profiteren van de zoekmachine:

“De afgelopen 10 jaar leverde dat 20 miljard gratis clicks naar prijsvergelijkers en dat leverde 227 procent meer bezoek op.”

Niet dominant

Google acht zichzelf - in tegenstelling tot de aanklacht - geen dominante zoekmachine, zelfs al maakt meer dan 90 procent van de Europeanen gebruik van Google. Er zijn de laatste jaren veel alternatieve zoek- en winkelmethodes bijgekomen, vooral via smartphone apps. Daarnaast zorgen sociale netwerken voor veel webverkeer: volgens recent onderzoek krijgen nieuwssites nu meer bezoek via Facebook dan via Google.

Google besloot om geen mondelinge toelichting te geven bij hun reactie. Het bedrijf wil niet speculeren over hoe de Europese Commissie zal reageren. Het is niet uitgesloten dat het Amerikaanse bedrijf de zoekmachine uiteindelijk moet aanpassen voor Europese gebruikers. De economische schade die dat oplevert - Europa is een belangrijke markt voor Google - kan groter zijn dan een boete. Zelfs al kan die boete oplopen tot 6 miljard dollar, 10 procent van de jaaromzet van 60 miljard dollar.