Is ‘mysterieuze verdwijning’ in Dickens’ laatste, onvoltooide roman nu opgelost?

Cornwall in 2015, bij het Charles Dickens Museum in Londen. De detectiveschrijfster blijkt veertig jaar geleden al het mysterie rondom het Dickens-personage Edwin Drood te hebben opgelost. Foto The Charles Dickens Museum

Wat is er toch gebeurd met Edwin Drood? Die vraag houdt liefhebbers van het werk van Charles Dickens (1812-1870) al anderhalve eeuw bezig. Drood verdwijnt op mysterieuze wijze in de laatste en onvoltooide roman van de beroemde Engelse schrijver. En dan? Niets. Dickens stierf voordat hij de roman kon voltooien.

Sinds het overlijden van Dickens, op 9 juni 1870, zijn er meer dan 200 mogelijke eindes verzonnen voor The Mystery of Edwin Drood, een roman over de aan opium-verslaafde koorleider John Jasper. Hij laat in Dickens’ onvoltooide roman een oogje vallen op zijn leerling Rosa Bud, de verloofde van Edwin Drood.

Dan verdwijnt Drood. Het enige wat van hem gevonden wordt zijn wat persoonlijke spullen, waaronder zijn gouden horloge. Door zijn overlijden heeft Dickens die verdwijning nooit kunnen toelichten. Dus blijft speculatie over. Dat is sinds 1870 in films, theaterstukken en romans veel gebeurd.

‘Drood is dood’

Of weten we het nu wél? Wellicht, want thrillerschrijfster Patricia Cornwell (1956) blijkt in een paper die ze in 1977 als student schreef een van de meest aannemelijke Droodeindes te hebben bedacht voor The Mystery of Edwin Drood. De theorie van Cornwell, wereldberoemd door haar detectives over patholoog-anatoom Kay Scarpetta, luidt als volgt: Drood is dood. En hij werd vermoord door zijn oom, John Jasper.

Voor beide stellingen geeft Cornwall in haar paper, nu tijdelijk te zien in het Charles Dickens Museum in Londen, een argument. Het eerste is misschien het minst sterk. Dat Drood dood is, zegt Cornwell te kunnen bewijzen met Dickens’ ‘symbolische gebruik van tijd’. Het gouden horloge dat na de verdwijning van Drood gevonden wordt, blijkt stil te staan. Net als Droods hart, suggereert Cornwell.

Toch wijst nog iets erop dat Drood werd vermoord, en wel door zijn oom John Jasper. Dickens gaf, zo schrijft Cornwell in haar paper, namelijk vlak voor zijn dood de opdracht aan zijn illustrator Luke Fildes om Jasper te tekenen met een extra lange sjaal. De reden? ‘Omdat hij er iemand mee zal gaan wurgen’. Op de avond van Droods verdwijning blijkt Jasper die lange sjaal daadwerkelijk te dragen.

Literair probleem

De verdwijning van Edwin Drood is volgens The Guardian ‘een probleem dat de literaire wereld al langer dan een eeuw bezighoudt’. Of de discussie nog doorgaat? Waarschijnlijk. Toch ziet Louisa Price, curator van het Londense Charles Dickens Museum, wel iets in de theorie van Cornwell. In The Guardian zegt ze:

“Het kleine beetje dat we weten lijkt in ieder geval te suggereren dat Jasper ergens schuldig aan is.”