Keniaanse ex-volleyballer nu koning van de horden

Kenianen kunnen meer dan lange afstanden lopen. In Beijing breken ze door op de horden en het speerwerpen.

De Chinese atleet Zhang Honglin blesseerde zich in de series van de 110 meter horden. Foto AP/Wong Maye-E)

Lopen, lopen en nog eens lopen, dat doen Keniaanse atleten, in groten getale en bij voorkeur over lange afstanden. Maar er zijn verschuivingen zichtbaar naar de technische nummers. De Keniaan Nicholas Bett werd gisteren in Beijing verrassend wereldkampioen op de 400 meter horden. En dan is er ook nog Julius Yego, vandaag de grote favoriet bij, nota bene, het speerwerpen.

Buiten Bett zelf hield niemand rekening met zijn wereldtitel. Dat klusje zou geklaard worden door de Amerikaan Kerron Clement of diens landgenoot Michael Tinsley. Maar Bett, een voormalige volleyballer, had vooraf tegenover de Keniaanse pers verklaard „klaar te zijn voor het wereldkampioenschap”. Sterker, hij suggereerde samen met zijn landgenoot Boniface Tumuti een dubbelslag. Zo ver kwam het niet, want Tumuti viel met een vijfde plaats buiten het podium.

Bett doorbrak alle conventies door als outsider in de zeer nadelige baan negen naar de wereldtitel te rennen. En niet zo maar, ook nog eens in de beste wereldseizoentijd van 47,79 seconden. Een klein mirakel. En waar waren de favoriete Amerikanen? Niet terug te vinden op het podium. Clement viel er net buiten en werd vierde, terwijl Tinsley door haperingen onderweg zwaar teleurgesteld als laatste eindigde.

De nieuwe koning van de 400 meter horden heet Bett, een 23-jarige atleet die vijf jaar nodig had om te ontbolsteren. Sinds zijn techniek in een Fins internationaal trainingscentrum van de atletiekfederatie IAAF was bijgevijld, begrijpt Bett de geheimen van het nummer, dat in de jaren tachtig vooral in de aandacht stond vanwege de formidabele Amerikaan Edwin Moses.

Overigens is Bett niet de eerste Afrikaanse wereldkampioen op de 400 meter horden. In 1991, in Tokio, ging de Zambiaan Samuel Matete hem voor. Hij is zelfs niet de eerste Keniaan die de finale haalde. Die primeur was weggelegd voor Erick Keter, die in 1993 in Stuttgart vijfde werd, nadat hij twee jaar daarvoor in Tokio als zevende was geëindigd. Barnabas Kinyhor haalde in Stuttgart ook de finale, maar werd achtste en laatste.

De prestatie van Bett is bijzonder, maar het kan nog uitzonderlijker. Dan moet Yego vanmiddag wereldkampioen speerwerpen worden. En die kans is aanzienlijk, aangezien de Keniaan de wereldseizoenranglijst aanvoert met een worp van 91,39 meter.

Yego kan de eerste Afrikaanse wereldkampioen speerwerpen worden. Niet eerste zwarte werper die een hoofdprijs wint. Kershorn Walcott uit Trinidad en Tobago ging hem als olympisch kampioen van 2012 in Londen voor. Maar van Walcott heeft Yego vandaag geen concurrentie, omdat die zich niet voor de finale wist te plaatsen.