Verstappen haalt overal in, ook waar ’t eigenlijk niet kan

Max Verstappen startte op Spa achteraan, en gaf z’n fans met een fraaie inhaalrace waar voor hun geld. ‘Achtste!’

Max Verstappen (r), vlak voor de start van de Grote Prijs van België. Foto EPA/ANDREJ ISAKOVIC

Hij had het zaterdag even helemaal gehad met zijn motor. Vermogensverlies, zoveelste mankement aan zijn ‘krachtbron’. „Alweer bij mij, zoals zo vaak al dit seizoen”, verzuchtte Max Verstappen zaterdagmiddag op het circuit van Spa-Francorchamps. Het werd een kwalificatie van niks, en dan ook nog eens met een nieuwe motor uit de voorraad van Renault. „Ik ben er wel klaar mee.”

En daarmee rolde zo ongeveer het maximum aan boosheid uit zijn mond. Want Verstappen blijft politiek correct, ook al wordt hij als straf bij de start van de Grote Prijs van België tien plaatsen teruggezet omdat hij een nieuwe motor nodig heeft – zijn zesde dit jaar, van de vier die elke coureur mag gebruiken. De ‘thuiswedstrijd’ met duizenden Nederlanders op de tribune en de hele familie in de paddock leek te smoren in een deceptie.

Technische malheur of niet, Verstappen zal elk gaatje benutten. Dat deed hij bij het karten, dat deed hij in Formule 3. „Het zal een inhaalrace moeten worden. Die hoop ik mijn fans te kunnen geven”, zei hij onderkoeld. En de fans op de tribunes kregen de Verstappen te zien voor wie ze naar het circuit waren gekomen.

Titelhouder Lewis Hamilton (Mercedes) en teamgenoot Nico Rosberg gingen weer als 1 en 2 over de finish, Verstappen werd na zijn beloofde inhaalrace achtste en was een tevreden man. „De racesnelheid was heel goed en daarnaast had het team een geweldige strategie.”

Even geen gedoe meer over de motor. Maar die vermaledijde motor zorgt misschien ook voor een deel van zijn magie. Natuurlijk, de technische imperfectie van zijn bolide kost hem WK-punten, maar maakt zijn prestaties knapper. Max begint met een achterstand, maakt vervolgens – ook gisteren weer – de mooiste inhaalacties en blijft buiten het circuit bescheiden. Hamilton is de winnaar, Verstappen de man van de race.

Verstappen had in de eerste ronde al snel vier coureurs te pakken. In zijn opmars passeerde hij in de Blanchimont-bocht op spectaculaire wijze – zeer ongebruikelijk buitenom – Felipe Nasr (Sauber). In de slotronde probeerde hij nog Kimi Raikonen (Ferrari) van de zevende plek te verdringen. Max verslikte zich in die actie en besloot toen maar de auto „naar huis toe te brengen”, omdat „het wel goed was zo”.

Verstappen staat tiende in het klassement om de wereldtitel, met 26 punten. Hamilton leidt voor Rosberg en Sebastian Vettel van Ferrari die met een klapband uitviel.

Wat doet Renault in 2016?

Of Max met zijn inhaalrace de spanningen tussen Red Bull en motorleverancier Renault wegneemt, is natuurlijk de vraag. In de paddock ging in het weekeinde het gerucht dat Red Bull de samenwerking met de Fransen zou hebben opgezegd. Renault levert tot en met volgend seizoen motoren aan Red Bull en het opleidingsteam Toro Rosso van Verstappen, maar staat door de technische problemen met de nieuwe V6 hybride turbomotoren onder grote druk. Het Franse automobielconcern zou voor de keuze staan de Formule 1 te verlaten of verder te gaan met een eigen team (Lotus). Mercedes, dat sinds begin 2014 de F1 domineert, wordt genoemd als nieuwe leverancier van in elk geval Red Bull en zou daarmee naast het eigen team een vierde klant krijgen. Nu al rijden vier van de tien teams met een Mercedesmotor.

Na de race moest de zeventienjarige Verstappen, die binnenkort in België voor zijn gewone rijbewijs opgaat, zich nog verantwoorden bij de wedstrijdleiding voor een inhaalactie op de Fin Valteri Bottas. Hij zou daarbij met vier wielen buiten de baan zijn geweest, wat niet mag. Verstappen gaf de stewards een bevredigende verklaring, maar twitterde na afloop opgelucht. „Ik zei toch dat ik van inhalen hou! Achtste plaats!”