Hamilton wint, Verstappen is de man of the match

De Nederlandse coureur Max Verstappen eindigde gisteren bij de Grand Prix van België als achtste, goed voor vier WK-punten. Knap, zeker omdat hij startte vanaf de achttiende plaats. En alle technische tegenslag maakt het nóg knapper.

Max Verstappen op het circuit van Spa-Francorchamps. Foto VALDRIN XHEMAJ/ EPA

Hij had het zaterdag wel even helemaal gehad met zijn motor. Vermogensverlies, zoveelste mankement aan zijn ‘krachtbron’. Max Verstappen deed bijna fatalistisch over zoveel pech: „Alweer bij mij, zoals zo vaak al dit seizoen.” Het werd een kwalificatie van niks, en dan ook nog eens met een nieuwe motor uit de voorraad van Renault. „Ik ben er wel klaar mee” , verzuchtte hij zaterdagmiddag op het circuit van Spa-Francorchamps. En daarmee rolde zo ongeveer het maximum aan boosheid uit zijn mond. Want Verstappen blijft politiek correct, ook al krijgt hij een gridstraf van tien plaatsen voor zijn kiezen zoals dit weekeinde. Teruggezet naar de achttiende plaats omdat hij inmiddels aan zijn zesde motor toe is, terwijl iedere coureur er in een seizoen maar vier mag gebruiken. De ‘thuiswedstrijd’ met duizenden Nederlanders op de tribune en de hele familie in de paddock leek te smoren in een deceptie.

Maar technische malheur of niet, Verstappen zal elk gaatje gebruiken om de competitie aan te gaan. Dat deed hij in karting, dat deed hij in Formule 3. „Het zal een inhaalrace moeten worden. Die hoop ik mijn fans te kunnen geven”, kondigde hij onderkoeld aan.

En de duizenden Nederlandse fans op de tribunes kregen de Verstappen te zien voor wie zij naar het circuit waren gekomen. Begonnen als achttiende, geëindigd als achtste. „Het ging heel goed”, vertelde Verstappen na de race die werd gewonnen door regerend wereldkampioen Lewis Hamilton met diens Mercedescollega Nico Rosberg op de tweede plaats. „De racesnelheid was heel goed: we konden in de buurt van de Ferrari’s en de Williamsen blijven. Daarnaast had het team een geweldige strategie, dus ik denk dat we heel tevreden kunnen zijn.”

De mooiste inhaalacties

Even geen gedoe meer over de motor. Maar die vermaledijde motor is misschien ook een deel van zijn magie. Natuurlijk, de technische imperfectie van zijn bolide kost hem punten voor het klassement om de wereldtitel maar maakt zijn prestaties knapper. Max begint met een achterstand, maakt vervolgens – ook gisteren weer – de mooiste inhaalacties en blijft buiten het circuit bescheiden. Hamilton is de winnaar, Verstappen man of the match. „Max is wereldnieuws. Hij rijdt goed, ook al heeft hij niet eens de beste auto. Een droomscenario voor elke marketeer. Tot nu toe zegt hij de juiste dingen, is hij heel volwassen”, zei sportmarketeer Frank van den Wall Bake vorige week in een telefonisch gesprek.

Verstappen ging vanaf de start voortvarend te werk en had in de eerste ronde al snel vier coureurs te pakken. In zijn opmars passeerde hij in de Blanchimont-bocht op spectaculaire wijze Felipe Nasr van Sauber. In de laatste ronde probeerde hij ook nog Kimi Raikonen (Ferrari) van de zevende plek te verdringen. Max verslikte zich in die actie en besloot toen maar de auto „naar huis toe te brengen”, omdat „het wel goed was zo”.

Verstappen staat in het klassement om de wereldtitel nu op de tiende plaats met 26 punten. Hamilton leidt voor Rosberg en Sebastian Vettel van Ferrari die met een klapband uitviel.

Of Max met zijn inhaalrace de spanningen tussen Red Bull en motorleverancier Renault wegneemt, is natuurlijk de vraag. In de paddock waarde het afgelopen weekeinde het gerucht rond dat Red Bull de samenwerking met de Fransen zou hebben opgezegd. Renault levert tot en met volgend seizoen motoren aan Red Bull en het opleidingsteam Torro Rosso van Verstappen, maar staat door de technische problemen met de nieuwe V6 hybride turbomoren onder grote druk. Het Franse automobielconcern zou voor de keuze staan de Formule 1 te verlaten of verder te gaan met een eigen team (Lotus). Mercedes, dat sinds begin 2014 de Formule 1 domineert, wordt genoemd als nieuwe leverancier van in elk geval Red Bull en zou daarmee naast het eigen team een vierde klant krijgen. Nu al rijden vier van de tien teams met een Mercedesmotor.

Na afloop van de race moest de zeventienjarige Verstappen, die binnenkort in België voor zijn gewone rijbewijs op gaat, zich nog even verantwoorden bij de wedstrijdleiding vanwege een inhaalactie op de Fin Valtteri Bottas. De Limburger zou daarbij met vier wielen buiten de baan zijn geweest, wat volgens de regels niet mag. Verstappen wist de stewards een bevredigende verklaring te geven, maar twitterde na afloop opgelucht. „Ik zei toch dat ik van inhalen hou! Achtste plaats!”