Kalmte cruciaal bij sensibele Zenith

Wereldkampioen Jeroen Dubbeldam hoort met zijn paard bij de favorieten tijdens de EK in Aken

Jeroen Dubbeldam, met zijn paard Zenith, wil op de EK in Aken meestrijden om de medailles. Foto PATRIK STOLLARZ/AFP

Jeroen Dubbeldam klopt een paar keer tevreden op de hals van Zenith. Zijn paard stapt uit op het oefenterrein in Aken. De springcombinatie oogt ontspannen. Zojuist sprongen ze hun eerste ronde voor de landenwedstrijd op de EK in Aken. Foutloos. Op naar een nieuwe titel?

Veel ogen zijn deze week gericht op Dubbeldam. De 42-jarige springruiter werd vorig jaar wereldkampioen met de toen voor het grote publiek onbekende Zenith. Inmiddels probeert iedereen een glimp van hen op te vangen. Dubbeldam is één van de favorieten voor de Europese titel. In de landenwedstrijd, die morgen eindigt, maar ook in het individuele klassement dat zondag wordt beslist.

Dubbeldam neemt zijn tijd met het uitrijden van Zenith. Kalmte en rust zijn de toverwoorden. Alles moet kloppen. Dat is typerend voor de olympisch kampioen van 2000 (Sydney). Hij kent zijn paarden door en door en weet als geen ander wat er nodig is om te pieken op het juiste moment.

Kermisconcours

Zenith is een sensibel paard. Een dat Dubbeldam het liefst al een paar dagen voordat een wedstrijd begint laat acclimatiseren op het concours. Maandag kwam de Nederlandse springequipe in Aken aan voor de keuringen. Dinsdag was er een trainingsronde, waarin Dubbeldam de ring met Zenith verkende. Geen hindernissen springen. Slechts even rondlopen en snuffelen.

De bruine ruin is vrij ‘verlegen’ en daardoor snel afgeleid. Zoals elk paard, is ook Zenith er een met een gebruiksaanwijzing. Dubbeldam moet hem op z’n gemak stellen. Geen gekke dingen doen. Zenith heeft vertrouwen nodig om uiteindelijk op een podium als de EK te kunnen oogsten.

Dubbeldam geeft een voorbeeld hoe het niet moet bij Zenith. Hij baalt er enorm van dat hij Zenith twee maanden geleden inzette bij een wedstrijd in het Belgische Knokke. „Het was, met alle respect, een kermisconcours. Met muziek en gekkigheid. Mooi, maar niet voor Zenith.” De ruin raakte uit zijn doen en moest voortijdig de ring verlaten. „Een stomme keuze, daarom was ik wel kwaad op mezelf. Ik weet gewoon dat ik dat niet moet doen.”

Toch is Dubbeldam verder content met de voorbereiding. „Zenith kende een superbegin van het seizoen. Eigenlijk abnormaal. Hoewel de resultaten misschien niet altijd goed waren, zoals bij het CHIO in Rotterdam, reed hij wel altijd fantastisch. Ik heb nog de beelden teruggekeken. Hij was echt goed.”

Het verwachtingspatroon is immens. Dat weet ook de ruiter. Waar de 11-jarige Zenith op de WK van vorig jaar eigenlijk nog een groentje was, heeft hij in een jaar tijd extra ervaring opgedaan. Zelfs het paardensportparadijs in Aken doet hem niet meer zoveel. „Zenith is hier nu al best vaak geweest. Het kent het hier en heeft hier al een aantal keer goed gelopen, dus daar mag ik het excuus straks niet zoeken.”

Landenwedstrijd

Dubbeldam zet in het eerste onderdeel van de landenwedstrijd de zestiende foutloze tijd neer. Van het Nederlandse team is alleen Maikel van der Vleuten met Verdi sneller (tiende). Daardoor gaat wereldkampioen Nederland de tweede dag in als nummer vijf. Thuisland Duitsland gaat aan de leiding gevolgd door Frankrijk, Groot-Brittannië en Spanje.

De landenwedstrijd bestaat uit drie onderdelen en Dubbeldam wil op de eerste dag nog geen risico nemen met Zenith. „Ik mag wel korte bochten nemen en vlot rijden, maar geen galopsprongen weglaten. Als ik dat op een eerste dag doe, krijg ik daar de komende dagen de rekening van. Hij heeft zeer scherp en safe gereden. Een bewuste keuze, dus ik ben erg tevreden. Beter kon hij eigenlijk niet rijden.”

Over de doelstelling in de landenwedstrijd is Dubbeldam duidelijk: een podiumplaats. „Als Nederland moet je daar altijd naar uitkijken. Anders ben je hier met de verkeerde jongens. Of dat gaat gebeuren is natuurlijk afwachten, maar we zijn het gezien onze reputatie verplicht.”

Dan loopt Dubbeldam nog even naar een Engelse journalist die wil weten hoe Zenith ervoor staat. Even rustig vertelt de ruiter weer dat hij zeer content is met de huidige vorm van zijn paard. Het verwachtingspatroon is groot, al is in de springsport wellicht de vaakst gebruikte zin „een balk is snel gevallen”. Het kan zomaar gebeurd zijn.