Op het rechte pad, met dank aan zijn caddie

Jason Day (27) wint de PGA Championship, zijn eerste major. De Australiër rekende in zijn lange weg naar de top af met veel tegenslagen.

Foto AFP/Andrew Redington

De tranen kwamen al voordat hij zijn laatste putt maakte. Eindelijk won Jason Day, de Australiër die vaak zo dicht bij was, zijn eerste major, de PGA Championship. Met een slotronde van 67 slagen, vijf onder de norm van de Whistling Straits Golf Course, bleef Day gisteren zijn Amerikaanse concurrent Jordan Spieth drie slagen voor.

Aan de boorden van Lake Michigan brak Day tegelijkertijd een prestigieus record in majortoernooien: zijn score van twintig onder par was één slag beter dan het oude record. Dat was in handen van zijn grote voorbeeld, Tiger Woods, die in 2008 de British Open op St. Andrews had gewonnen met negentien onder par.

Day, zoon van een Australische vader en een Filippijnse moeder, liet zijn emoties de vrije loop nadat hij de mooiste zege uit zijn carrière had veiliggesteld. Snikkend op de schouder van zijn caddie, coach en mentor, Collin Swatton. „Het pad dat ik bewandelde leidde nooit in de richting van waar ik vandaag ben aangekomen”, vertelde Day na afloop tegenover de verzamelde pers.

De band van Day met Swatton gaat gaat jaren terug, tot diep in zijn jeugd. Als schooljongen in de deelstaat Queensland, verloor Day zijn vader, die leed aan maagkanker. Hij geeft eerlijk toe dat hij na dat tragische verlies „uit de rails liep”. Hij dronk alcohol en raakte regelmatig betrokken bij vechtpartijen. Zijn moeder stuurde hem naar de kostschool Kooralbyn, waar hij Swatton leerde kennen. Zijn leermeester op de golfbaan werd al snel een vaderfiguur die de jonge Day op het rechte pad wist te houden. Het verklaart de emoties die gisteren loskwamen toen Day en Swatton zij aan zij de achttiende hole naderden voor de mooiste putt uit zijn loopbaan.

Opmerkelijk genoeg fungeerde Tiger Woods altijd als grote inspiratiebron in het leven van Day, en niet de Australische grootheid Greg Norman. Als tiener kreeg Day eens een boek in handen van Woods, las het, en kwam tot de conclusie dat hij diens ongekende arbeidsethos moest kopiëren om succesvol te kunnen worden in de golfsport.

De eindeloze trainingsuren betaalden zich gisteren dubbel uit. Day, die al jaren in Amerika woont en goed bevriend is met Woods, kreeg gisteren als eerste de felicitaties van de voormalige nummer één van de wereld.

Day presteerde altijd goed op de majors, eindigde negen keer in de toptien, maar het laatste stapje bleek het moeilijkst. In 2011 werd hij gedeeld tweede op de Masters, op de US Open was hij runner-up in 2011 en 2013.

De laatste major van het jaar had ook gevolgen voor de top van de wereldranglijst: de pas 22-jarige Spieth, dit jaar winnaar van de Masters en de US Open, verdrong de Noord-Ier Rory McIlroy als nummer één van de wereld. McIlroy is tweede, Day klom van de vijfde naar de derde plaats. Joost Luiten, die de cut niet haalde op Whistling Straits, zakte van de 56ste naar de 58ste plaats.