De Apple Car wordt een zelfrijdende doorkijk-iPad

De bewijzen stapelen zich op dat ook Apple serieuze plannen heeft om een eigen auto te ontwikkelen.

Foto Ng Han Guan/AP

Er is maar weinig nodig om de fantasie van Apple-fans te stimuleren. Na de eerste geruchten dat Apple een auto zou willen bouwen, circuleerden meteen de eerste – volledig uit de duim gezogen– plaatjes van futuristische voertuigen met Apple-logo.

De Britse krant The Guardian gooide afgelopen weekeinde olie op het vuur, door uit documenten te citeren die aantonen dat Apple op zoek is naar een afgeschermde plek om auto’s te testen. Het bedrijf zou zijn oog hebben laten vallen op een voormalige marinebasis in de buurt van San Francisco waar ook andere autobedrijven zelfrijdende voertuigen uitproberen.

Het is het hardste bewijs dat Apple in Silicon Valley een zelfrijdende auto aan het ontwikkelen is en op zoek is naar een plek om met prototypes testrondjes te rijden.

Apple schermt de productontwikkeling doorgaans compleet af voor het publiek. Het bouwen van een complete auto is moeilijker geheim te houden dan een nieuw mobieltje of een iPad. Auto’s moeten testkilometers maken, ook in het openbare verkeer. Zeker zelfrijdende auto’s moeten zich bewijzen door onder alle omstandigheden vrij van ongelukken te blijven.

Afgelopen voorjaar werd al bekend dat Apple een garage afgehuurd had om Project Titan te starten; de ontwikkeling van een elektrische, vermoedelijk zelfrijdende auto. Apple zou een prototype willen bouwen op basis van een BMW i3 (volledig elektrisch) en wel brood zien in een uitgebreide heads-up display die apps en reisinfo projecteert op de voorruit: een soort doorkijk-iPad. Apple ontwikkelde al CarPlay, dat smartphone-apps op het dashboard vertoont.

Apple is niet het enige technologiebedrijf dat geïnteresseerd is in de autosector. Uber experimenteert met robotauto’s, net als Google. Google test al enkele jaren autonome voertuigen en laat honderd taxi’s zonder stuur rijden die met ongeveer 35 kilometer per uur door de stad rijden. Tesla, ook uit Silicon Valley, wil zijn elektrische auto’s autonoom laten rijden.

Digitale kaarten

De traditionele autoindustrie voelt zich opgejaagd door de techsector en versnelt de ontwikkeling van autonoom rijdende auto’s. Om die reden koopt een consortium van Duitse autobedrijven de kaartentak van Nokia, HERE. BMW, Audi en Daimler betalen 2,8 miljard euro voor de kaartenleverancier om te voorkomen dat kostbare kennis weglekt naar Silicon Valley.

Digitale kaarten zijn onmisbaar voor robotauto’s. Apple Maps leunt voor een belangrijk deel op TomTom-data, maar het ligt voor de hand dat het techbedrijf zijn kaart geheel in eigen beheer wil hebben. Er rijden nu Apple Maps-auto’s rond die extra kaartinformatie verzamelen in de VS en het Verenigd Koninkrijk.

Op dit moment verdient Apple (jaaromzet in 2014: 182 miljard dollar, zo’n 164 miljard euro) nog het meeste met de iPhone. De smartphone markt dreigt verzadigd te raken, dus een extra bron van inkomsten is welkom. Of een Apple-auto ook daadwerkelijk op de markt komt is verre van zeker. De ontwikkeling zou in ieder geval nog jaren in beslag nemen. Apple heeft meer producten ontwikkeld die nooit de winkel haalden. Zo is jaren gewerkt aan een eigen tv-scherm, maar die plannen liggen tot nu toe in de kast.