Toprugbyer Hayne wil doorbreken in de NFL. Hij had een droomdebuut

Jarryd Hayne tijdens zijn lange loopactie tegen de Houston Texans. Foto AFP

Zijn besluit om het rugby te verruilen voor American football leidde vorig jaar tot veel consternatie. Want waarom zou Jarryd Hayne, een van de beste spelers van Australië, zich in vredesnaam in zo’n onzeker avontuur storten? Maar Hayne trok zich er niets van aan, en maakte gisteravond een droomdebuut.

Voor de 27-jarige Hayne was de overstap naar de NFL, de hoogste competitie in het American football, een droom die hij al heel lang had. “Ik heb hier meer dan twee jaar over nagedacht”, zo liet de Australiër in oktober vorig jaar weten toen hij zijn afscheid aankondigde. Gemakkelijk was dat besluit zeker niet.

Vooral het achterlaten van de Parramatta Eels, de club waar hij al sinds zijn tienerjaren speelde, vielen hem zwaar. Hij zei:

“Deze club is mijn thuis en mijn gezin geweest sinds ik dertien was en ik ben altijd trots geweest als ik het blauw met gouden shirt weer aantrok. […] Maar ik weet wat ik diep in mijn hart wil en die droom ga ik najagen.”

De duurste speler van de competitie

Op het moment van zijn vertrek was Hayne volgens The Guardian de best betaalde speler in de Australische rugbycompetitie. Ook kreeg hij in zijn afscheidsjaar de trofee voor beste speler van de competitie. Geen wonder dus dat zijn sprong in het diepe zowel in Australië als in de Verenigde Staten veel aandacht kreeg.

Gemakkelijk is die stap zeker niet, hoe veel beide sporten voor het ongetrainde oog misschien ook op elkaar lijken. Want waar American footballers het spel onderbreken als de man met de bal naar de grond gaat, spelen rugbyers – afhankelijk van de variant – gewoon door. Ook mag in het American football de bal naar voren worden gegooid, speelt tactiek bij aanval en verdediging een grotere rol en dragen spelers natuurlijk beschermende pakken.

Om aan zijn nieuwe sport gewend te raken trainde Hayne de afgelopen maanden voortdurend op het rennen, vangen en ontwijken van verdedigers. Begin dit jaar tekende hij al testspeler een contract bij de San Francisco 49’ers. Met als doel om bij de selectie in september een plekje bij het definitieve team voor komend seizoen veilig te stellen.

Een lange loopactie

Dat Hayne een goede kans maakte, werd al wel duidelijk tijdens het trainingskamp begin dit jaar. Quarterback Colin Kaepernick – de spelverdeler in de aanvallende linie – noemde hem toen een “uitzonderlijk talent”, dat “eigenlijk nog maar weinig bij hoefde te leren.” En ook andere teamgenoten waren enthousiast over Hayne’s prestaties.

Toch was nog onduidelijk hoe Hayne het zou doen in een wedstrijd. Maar daar kwam gisteravond verandering in, toen de voormalig rugbyer voor het eerst het shirt van de 49’ers aandeed voor een oefenwedstrijd tegen de Houston Texans. San Francisco verloor weliswaar met 23-10, maar Hayne maakte indruk.

Bekijk hier de hoogtepunten uit Hayne’s eerste wedstrijd:

Zo werd er met lof gesproken over de lange loopactie van de Australiër in het tweede kwart. Na door de verdediging van Houston te hebben doorbroken liep Hayne maar liefst 53 yard (48 meter, bijna het halve veld) voor hij door een verdediger over de zijlijn werd geduwd.

‘Een last die wegviel’

Ook een zogeheten kickoff return, waarbij de aanvallende ploeg de bal uit een lange trap ontvangt en dan probeert zo veel mogelijk terrein te winnen, was volgens de commentatoren “zeer indrukwekkend”. Bij die actie wist Hayne maar liefst 33 yard aan terrein te winnen. Aan het eind van de wedstrijd had Hayne de meeste loopmeters en de meeste kickoff returns van alle spelers.

Voor Hayne was die prestatie een “last die van zijn schouders afviel”. Hij zei na afloop tegen de aanwezige pers:

“Ik had mezelf een hoop druk opgelegd. Ik wilde er graag bij horen. Ik wilde hier het veld opstappen en eruitzien als een American footballer, en ik denk dat dat is gelukt.”

‘Iedereen was erg onder de indruk’

Of het Hayne ook lukt om door te dringen tot de definitieve selectie voor komen seizoen, moet in de volgende oefenwedstrijden blijken. Want één goed duel is niet voldoende, zo zei trainer Jim Tomsula meteen na afloop. Als het aan quarterback Kaepernick ligt, krijgt Hayne die kans wel. Hij zei na de wedstrijd:

“Hij speelde heel erg goed. Hij was snel, had een goede loopactie en liet een aantal fraaie returns zien. Dus ik denk dat iedereen erg onder de indruk is van wat ze hier hebben gezien. [Of hij het tot het team schopt] is niet aan mij, maar ik denk wel dat hij een goede kans maakt, zeker met wat hij vandaag heeft laten zien.”