Radicale Libanese geestelijke opgepakt op vliegveld Beiroet

Assir bij aankomst bij een demonstratie in Beiroet op een archieffoto uit 2012. Foto AP / Hassan Ammar

De Libanese autoriteiten hebben vandaag de salafistische sjeik Ahmad al-Assir opgepakt terwijl hij een poging deed het land te ontvluchten. Al-Assir, een radicale sunnitische geestelijke, werd gezocht vanwege betrokkenheid bij een aanval van militanten op het Libanese leger in 2013.

De salafist Assir geldt binnen Libanon als een populistische onruststoker. De geestelijke is een sunnitische hardliner die oproept tegen de Libanese regering te vechten, waar ook de shi’itische beweging Hezbollah deel van uitmaakt. In een videoboodschap van eerder dit jaar beweerde hij dat het Libanese leger geïnfiltreerd is door Hezbollah en riep hij sunnieten op zich tegen dit “onrecht” te verzetten. Zeker drie terroristen die recentelijk zelfmoordaanslagen pleegden in Libanon golden als aanhangers van Assir.

Assir werd vanochtend volgens persbureau AP op het internationale vliegveld van hoofstad Beiroet gearresteerd toen hij op het vliegtuig naar de Egyptische hoofdstad Kairo wilde stappen. De sjeik, die plastische chirurgie aan zijn gezicht zou hebben ondergaan om onherkenbaar te zijn en met een vals paspoort reisde, werd gezocht voor zijn rol in een aanval van sunnitische militanten op het Libanese leger in juni 2013. Bij de aanval in de zuid-Libanese stad Sidon kwamen achttien Libanese soldaten om het leven. Begin vorig jaar werd Assir daarvoor, samen met 56 anderen, bij verstek veroordeeld tot de doodstraf. Of hij nu ter dood gebracht zal worden is nog onduidelijk.

Syrische burgeroorlog bron van spanningen

De Syrische burgeroorlog, waarin het alawitische (shi’itische) regime van president Bashar al-Assad strijdt tegen overwegend sunnitische rebellen, heeft de laatste jaren de bestaande spanningen tussen de religieuze minderheden in Libanon hoog opgevoerd. Met name tussen sunnieten en shi’ieten, en des te meer sinds Hezbollah er openlijk voor uitkwam Assad met manschappen en wapens te steunen. Hezbollah is veruit de zwaarst bewapende groep in Libanon, maar ook andere geloofsgroepen hebben zich de afgelopen jaren weer bewapend, waaronder de strijdgroep van Assir.