De Kaapse papegaai past niet goed in een hokje

Foto Cyril Laubscher

Dit is zonder twijfel een Kaapse papegaai, die leeft in bossen in het oosten van Zuid-Afrika. Maar is hij een aparte diersoort? Dat is de kwestie.

Biologen van de Universiteit van KwaZulu-Natal maken zich zorgen om de Kaapse papegaaien. Er zijn er minder dan 10.000 en hun leefgebied wordt bedreigd. Maar biologen van de grote natuurorganisaties IUCN en Birdlife International vinden die Kaapse papegaai níet uniek. Die papegaai die de collega’s in Zuid-Afrika Poicephalus robustus noemen is volgens de tegenpartij dezelfde soort als de grijskoppapegaai en de bruinnekpapegaai (met bijna hetzelfde verenkleed) die ook in zuidelijk Afrika leven. Er zijn er genoeg van, en de Kaapse populatie is een ondersoort (Poicephalus robustus robustus) die niet afzonderlijk beschermd hoeft te worden.

De biologen uit Kwazulu-Natal gaan er al tien jaar tegenin. Het broedseizoen van de Kaapse papegaai is anders, hij houdt van andere bomen, zijn snavel is groter. Deze week kwamen ze met een sterk argument: ook genetisch verschillen de Kaapse papegaaien van hun twee verwanten. Hun gemeenschappelijke voorouder leefde ongeveer 2,5 miljoen jaar geleden, beschreven ze woensdag in PLOS ONE. De andere twee papegaaien behoren volgens die analyse wél tot dezelfde soort, die dan de naam Poicephalus fuscicollis krijgt.