Waarom Alibaba op Amazon jaagt

Foto ANP

Het record voor de grootste beursgang ooit raakt Alibaba voorlopig niet meer kwijt. Ruim 25 miljard dollar haalde het Chinese internetbedrijf op toen het vorig jaar onder enorme belangstelling in New York een beursnotering kreeg. De verwachtingen waren immens.

Inmiddels is het enthousiasme getemperd: Alibaba beleeft een tegenvallend 2015 op de beurs. Ook voorspellen analisten voor de kwartaalcijfers van vandaag een winstdaling van, schrik niet, ongeveer 60 procent. Wat is er aan de hand met het bedrijf van de excentrieke Jack Ma?

Steeds verder omlaag

Toen de handel in Alibaba afgelopen jaar begon, steeg het aandeel in een paar maanden tijd van 94 naar 120 dollar. Maar sinds de piek in november daalt het aandeel.

Analisten wijzen als verklaring naar de afzwakkende groei van de Chinese economie en een gebrek aan vertrouwen in de overheid om de beursval van de afgelopen maanden te stoppen. Beleggers zijn bezorgd over de mogelijke impact van dalende consumentenbestedingen op de inkomsten van Alibaba.

Bijkomend punt van zorg is nieuw voorgestelde regelgeving voor online betaaldiensten, zoals Alibaba’s Alipay, die de Chinese centrale bank onlangs aangekondigde. Zulke diensten zouden minder betalingen per dag mogen verwerken en iedere afzonderlijke transactie zou aan een maximumbedrag gebonden moeten zijn. Ook zou aan klanten om extra identificatiedocumenten moeten worden gevraagd.

Volgens de centrale bank zijn de regels nodig om fraude en witwassen tegen te gaan. Critici hekelen de plannen, spreken van onnodige overheidsbemoeienis en stellen dat innovatie de nek om wordt gedraaid om traditionele banken te beschermen.

Investeren, investeren, investeren

Toch zijn analisten optimistisch over de lange termijn. De verwachte winstdaling van Alibaba wordt vooral veroorzaakt door gigantische investeringen die het bedrijf doet. Daarmee gaat het steeds meer op een Amerikaans bedrijf lijken: Amazon.

Enorme webshops hebben de beide bedrijven al. Deze week werd bekend dat Alibaba ook offline wil: het steekt ruim 4 miljard euro in Suning Commerce Group, een grote electronicaketen met meer dan 1.600 fysieke winkels in China. De zet is in de eerste plaats bedoeld om de concurrentie met JD.com, een andere grote Chinese elektronicawinkel, aan te scherpen.

Amazon opende begin dit jaar zijn eerste fysieke locatie en is niet van plan het daar bij te laten.

Direct in de aanval

Alibaba wil Amazon ook direct raken, op een voor Amazon belangrijk terrein: de cloud. Het Amerikaanse bedrijf is wereldwijd de grootste aanbieder van clouddiensten. Google, IBM en Microsoft volgen op afstand. Alibaba is dominant in China met 20 procent van de markt en ruim 1,4 miljoen klanten, maar buiten Azië stelt Alibaba’s datatak (Aliyun) nog niet zoveel voor.

Maar inmiddels heeft Alibaba een eerste datacentrum in Silicon Valley geopend. Eind vorige maand kondigde het bedrijf aan de komende drie jaar een miljard dollar in nieuwe datacenters te steken. Belangrijkste missie: binnen vier jaar groter zijn dan, inderdaad, Amazon.