Google wordt Alphabet: wat merken we daarvan?

de enorme reorganisatie bij Google Het technologiebedrijf gaat helemaal op de schop en krijgt een nieuwe naam. Alles om van de vele experimenten ook echt levensvatbare bedrijven te maken.

Dat zagen maar weinig mensen aankomen: Google gaat zijn naam veranderen in Alphabet. De naamsverandering die topman Larry Page maandagavond laat aankondigde is onderdeel van een enorme reorganisatie bij het Amerikaanse technologiebedrijf.

Onder het nieuwe moederbedrijf, Alphabet, vallen uiteenlopende projecten en divisies die een eigen bestuur krijgen. Internetactiviteiten zoals YouTube, de zoekmachine en fotodienst Google Photos gaan verder in een aparte divisie, die de naam Google houdt. Vier vragen.

1 Vanwaar deze verandering?

De laatste jaren is Google allerlei nieuwe projecten begonnen, zoals bijvoorbeeld de ontwikkeling van drones, biotechnologie, zelfrijdende auto’s en internetthermostaten. Die activiteiten worden nu ook echt aparte bedrijfsonderdelen in plaats van losse experimenten her en der.

Volgens Page is de grote reorganisatie nodig om het bedrijf beter controleerbaar te maken. Nu veel activiteiten een eigen bestuur krijgen kan elk van die onderdelen zich beter op zijn taken concentreren, is het idee.

Ook is het straks makkelijker om te meten hoe succesvol de diverse experimenten zijn. Page komt met deze onverwachte stap bovendien tegemoet aan toenemende klachten over het gebrek aan duidelijkheid over de kosten en de baten van alle wilde experimenten.

De afgeslankte divisie Google krijgt straks een nieuwe bestuursvoorzitter: de 43-jarige Indiër Sundar Pichai. Page zelf wordt bestuursvoorzitter van Alphabet, medeoprichter Sergey Brin wordt ook bestuurder van Alphabet.

Een bijkomend voordeel is dat het voor het bedrijf makkelijker wordt om bedrijfsonderdelen te verkopen, als de activiteiten apart van elkaar worden gezet. Dat kan nooit kwaad gezien de snel groeiende regeldruk op het bedrijf. Afgelopen najaar stemde het Europees Parlement bijvoorbeeld in met een motie om te onderzoeken of Google zijn zoekmachine misschien zou moeten afsplitsen. Dat zou machtsmisbruik mogelijk kunnen tegengaan, is de gedachte.

Al lijkt het afsplitsen en het verkopen van onderdelen niet bepaald de eerste prioriteit van Page. ‘We hebben al veel gedaan wat eerst gek leek te zijn’, zo schrijft hij in een blog over de reorganisatie. ‘Veel van die gekke dingen hebben nu meer dan een miljard gebruikers. We gaan door met dingen waarvan anderen denken dat ze gek zijn, maar waar wij zelf superopgewonden over zijn.’

2 Hoe groot is deze stap nou echt?

Google wordt door dit plan een echt conglomeraat, een bonte verzameling van los van elkaar opererende bedrijven. Dat was voor een belangrijk deel in de praktijk al zo, maar met Alphabet wordt dat geformaliseerd. Op zich is het in het bedrijfsleven niets nieuws dat divisies afzonderlijk resultaten rapporteren, en ook aan een conglomeraat is weinig nieuws.

In eerste instantie zal er ook niet veel veranderen voor gebruikers, al zal de grotere vrijheid van de afzonderlijke productafdelingen op termijn wel voor veranderingen kunnen zorgen. Beleggers in Google zullen al sneller wat merken: het aandeel gaat Alphabet heten.

Maar: de reorganisatie maakt de weg vrij voor snellere beslissingen rondom de experimenten. Welke houdt Google, welke stoot het af, welke wilde plannen leveren geld op en welke kosten geld?

Alphabet moet het ook makkelijker maken om van gekke experimenten echte bedrijven te maken. Veel van die probeersels, zoals zelfrijdende auto’s of ouderdomsziektes genezen, hebben potentieel grote impact en komen nu wellicht vlotter van de grond.

3 Hoezo de naam Alphabet?

Het conglomeraat moet een verzameling worden van allerlei bedrijven die met verschillende letters beginnen, vandaar de naam Alphabet. „De G staat voor Google”, aldus Page in zijn blogpost.

Het is bovendien een dubbelzinnige naam: Alpha-bet betekent namelijk ook alpha-gok, alpha is een beursterm die slaat op een hoog rendement. Overigens schrijft Page op zijn blog dat het niet de bedoeling is dat Alphabet een heel bekende merknaam wordt. „Het hele punt is dat de Alphabet-bedrijven onafhankelijk zijn, en hun eigen merken kunnen bouwen.” Page sluit zijn blog af met de woorden: ‘Geen zorgen, wij moeten ook aan de nieuwe naam wennen!’

4 Waarom juist nu?

Google maakte vorige maand al bekend dat het strenger gaat letten op de kosten, en wat dat betreft past deze stap helemaal in het plaatje. Het directe gevolg van Alphabet is namelijk dat het veel beter meetbaar wordt wat alle experimenten Google opleveren. De druk van aandeelhouders om daarin meer helderheid te scheppen was de laatste tijd flink toegenomen. De beurskoers van Google reageerde positief op het nieuws: die steeg gisteren met bijna 6 procent tot 670 dollar, de hoogste koers ooit.

Wat mogelijk ook meespeelt in de timing van de reorganisatie: topman Larry Page was zelf wel weer toe aan iets nieuws. Hij is sinds 2011 bestuursvoorzitter en hield zich de laatste tijd al voornamelijk bezig met de experimentele kant van het bedrijf, terwijl Sundar Pichai voor een belangrijk deel de dagelijkse leiding had over de internetactiviteiten.

Het lijkt er een beetje op dat Page nu de ‘saaie’ bedrijfsonderdelen waar de meeste inkomsten uitkomen delegeert aan Pichai, die de laatste jaren heeft laten zien dat hij dat aankan. Zelf gaat hij zich dan lekker bezighouden met de moonshots, zoals Google zijn spannendste plannen noemt.

Het laat ook nog maar eens de ambities zien van het bedrijf. Om daarvan een indruk te krijgen: in 2004 zei medeoprichter Sergey Brin dat Google uiteindelijk een miljoen techneuten in dienst wil hebben. Daar is het met 50.000 medewerkers nog lang niet, maar met Alphabet hoopt het weer een stapje in die richting te zetten.