#DvdW: over hét meesterwerk van de 78 jaar geleden overleden Edith Wharton

Voor zijn Dagkalender van de Wereldliteratuur bekijkt journalist en schrijver Pieter Steinz dagelijks wat er actueel is in boekenland. Vandaag aandacht voor The House of Mirth (1905), hét meesterwerk van Edith Wharton. De schrijfster stierf vandaag exact 78 jaar geleden.

Wharton is tegenwoordig vooral bekend door de film The Age of Innocence die Martin Scorsese naar een van haar andere boeken maakte. Wharton schreef vooral over de wereld waaruit ze zelf afkomstig was: die van de New Yorkse aristocraten, met hun verstikkende conventies en hun passieloze, door geld geregeerde levens.

Verslaafd aan luxe

Lily Bart, een 29-jarige wees die in de high society van laat-19de-eeuws New York het hoofd boven water moet houden, is geboren voor het ongeluk. Verslaafd aan luxe en aan de bewonderende blikken van (invloed)rijke mannen, slaagt ze er niet in om los te breken van het wereldje dat ze eigenlijk veracht.

Vanaf het moment dat ze met kaarten veel geld verliest – en weigert om daarvoor min of meer in natura te betalen – gaat het bergafwaarts. Haar trots verhindert haar om te trouwen met een rijke bewonderaar van twijfelachtige afkomst, maar ook met de arme sloeber die van haar houdt; ze wordt de dupe van een schandaal waar ze part noch deel aan heeft, met als gevolg dat haar bemiddelde tante haar onterft.

Overdosis

Wanneer ze uitgestoten wordt door haar omgeving en haar ergste nachtmerrie, een leven in sjofelheid (‘dinginess’), werkelijkheid ziet worden, neemt ze een overdosis slaapmiddelen. Lily, zo maakt Wharton even pijnlijk als roerend duidelijk, is het slachtoffer geworden van een omgeving waarin bijna alles afhankelijk is van geld: vriendschap, seks, ja zelfs de waarheid. Dat ze dat doorziet en tegelijkertijd niet in staat is om zich er niets van aan te trekken, is haar grootste tragiek.

Voor meer afleveringen van deze ‘Dagkalender’, zie The Global Reader.

Pieter Steinz zit op Twitter.

Oplossing quiz Verboden fictie: 1.j;2.i;3.d;4.a;5.c;6.f;7.e;8.b;9.h;10.g