Dit bedrijf wil gaan verdienen aan mensen met overgewicht

Foto ANP

“Treating obesity with dietary prevention and exercise is like putting sunscreen on melanoma. It’s too late.”

Dat zegt topman Tom Hughes van het Amerikaanse biotechbedrijf Zafgen dat vandaag met cijfers komt. Het bedrijf ontwikkelt een medicijn tegen overgewicht. Een mogelijke goudmijn: wereldwijd heeft ongeveer één op de drie volwassenen overgewicht, oftewel anderhalf miljard potentiële gebruikers.

Beloranib heet het middel waar Zafgen aan werkt. En dat is gelijk ook zo ongeveer het enige waar het bedrijf zich mee bezighoudt. Want, zo vindt Zafgen, mensen met overgewicht zijn wereldwijd gezien een populatie waar relatief weinig medicijnen voor beschikbaar zijn. Uit de missie van het bedrijf:

“We are committed to providing new treatment options for severely obese people, who are among the most medically underserved populations worldwide.”

Voor een bedrijf dat nog nooit omzet heeft gedraaid en dat in de nabije toekomst ook niet zal doen, gaat het sinds de beursgang vorig jaar helemaal niet slecht.

Vijf vragen.

1. Waarom een medicijn tegen obesitas?

De topman van Zafgen is ervan overtuigd dat we nu verkeerd naar obesitas kijken. Want mensen met overgewicht hebben zorg nodig. Diëten en sporten, allemaal leuk, maar daar verlies je “maar” zo’n 3 tot 5 procent per jaar mee, zegt Hughes:

“For somebody who needs to lose 100 pounds, that’s more like 30 percent weight loss, and we know that diet and exercise are really out of that reach.”

En ook beleggers geloven dus in de strategie van Zafgen. Mocht het medicijn er ooit komen dan is er natuurlijk ook een grote markt voor.

2. Hoe loopt het met Zafgen?

Uit het laatste jaarverslag:

“We have not generated any revenue from product sales since our inception, and do not expect to generate any revenue from the sale of products in the near future.”

Het geneesmiddel beloranib is nog in geen enkel land geregistreerd voor overgewicht, onderzoek naar het middel bevindt zich in fase 2 - het wordt getest op kleine groepen mensen met overgewicht. En dus draait het bedrijf nu alleen nog maar verlies.

3. Hoe overleeft Zafgen dan?

Het bedrijf moet het vooral hebben van private investeerders. Sinds de oprichting in 2005 is er 155,2 miljoen dollar (ruim 140 miljoen euro) in Zafgen geïnvesteerd:

4. Hoe werkt het medicijn?

Beloranib remt een stofje in het lichaam, MetAP2. Daardoor gaat het de aanmaak van nieuwe vetzuren tegen en helpt het het lichaam om vet efficiënt om te zetten in bruikbare energie. Topman Hughes legt de werking uit door het vet dat je eet te vergelijken met benzine in een auto:

“You could put it all in the tank, or put some in the tank and some in the back seat. It’s in the car, but your car can’t use it.”

5. En is dat nou uniek, een medicijn tegen overgewicht?

Het werkingsmechanisme van beloranib is, zo claimt het bedrijf, dan wel uniek, een middel tegen overgewicht niet. In Nederland is er tot nu toe één geneesmiddel geregistreerd, orlistat. Dat gaat de opname van vet in je maag-darmkanaal tegen. In Amerika zijn nog twee extra anti-obesitasmiddelen toegelaten, die beiden via je centrale zenuwstelsel je hongergevoel onderdrukken.

Ondertussen worden verschillende onderzoeken gedaan naar medicijnen tegen overgewicht, en die onderzoek bevinden zich in verschillende fasen: van testen op gezonde vrijwilligers (fase 1) tot het testen op grotere groepen mensen met overgewicht (fase 3).

Toch ziet Zafgen een duidelijke toekomst voor hun geneesmiddel:

“Due to its unique mechanism, beloranib may have the potential to be prescribed in combination with other treatments, making it complementary to, rather than competitive with, current therapies.”