Het opvallende kabelimperium van miljardair Drahi

foto Bloomberg

De hardste stijger aan het Damrak begint vandaag met de handel in gesplitste aandelen: voortaan bestaat het Luxemburgse kabelconglomeraat Altice uit A- en B-aandelen. Een trucje van topman en oprichter Patrick Drahi (51). Zo kan hij eindeloos nieuwe aandelen uitgeven om overnames te bekostigen, terwijl hij zelf evenveel stemrecht houdt.

Vijf opvallende kanten van dit al evenzo opvallende bedrijf.

1. Nederland

Altice, dat laatst nog openlijk flirtte met KPN, heeft bijzondere banden met Nederland. Niet alleen is de financiële topman Dennis Okhuijsen een Nederlander, Altice is ook aan de Amsterdamse beurs genoteerd en vestigt binnenkort de holding in Nederland.

“Amsterdam is voor mij een plaats waar ontdekkingsreizigers de wereld intrekken, dat doen wij met telecommunicatie”, zei Drahi begin vorig jaar bij de destijds grootste beursgang in Amsterdam sinds 2006. Sindsdien is het aandeel Altice geëxplodeerd: van 28,25 euro bij de introductie naar zo’n 125 euro nu.

Geen enkel Amsterdams hoofdfonds komt ook maar in de buurt van zo’n stijging.

2. Multimiljardair

Drahi, die zo’n 60 procent van de aandelen bezit, is op papier dan ook een van de rijksten op aarde: het Amerikaanse zakenblad Forbes plaatst hem op nummer 57 van de rijkenlijst met een vermogen van omgerekend 22,2 miljard euro. Dat heeft de in Genève woonachtige ondernemer allemaal aan zichzelf te danken.

Na een korte carrière bij Philips begon Drahi, die de Franse en Israëlische nationaliteit heeft, begin jaren negentig met het opkopen en samenvoegen van kleine kabelbedrijven in Zuid-Frankrijk. Eén daarvan verkocht hij aan UPC van kabelboer en Liberty Global-eigenaar John Malone, voor wie hij ook een jaar als overnameadviseur werkte.

In 2002 richtte Drahi Altice op. Sindsdien hanteert de topman een aanpak die sterk lijkt op die van Liberty Global: het stapsgewijs samenvoegen van relatief goedkoop overgenomen netwerken.

3. Bedrijfsstrategie

De winst van Altice zit hem in de samenwerkingsvoordelen, zoals samenvoeging van helpdesks en afdelingen als financiën en marketing. Zo groeit, als het goed is, een imperium dat goedkoper apparatuur kan inkopen en gunstiger voorwaarden kan bedingen.

Het grootste deel van de omzet (13,5 miljard euro in 2014) komt uit Frankrijk. Daar bevinden zich ook de meesten van de 9.363 werknemers. Altice zit verder in België, de Dominicaanse Republiek , Israël, Luxemburg, Portugal, Zwitserland en binnenkort de Verenigde Staten.

4. Overnames

Hier 8 miljard dollar, daar 23 miljard dollar. Alsof het niets is, rijgt Altice overnames aan elkaar. Van Guadeloupe tot Gent kan worden gebeld, geïnternet en televisie gekeken via bedrijven van Altice. Spoedig past ook Georgetown in dat rijtje, want met de recente aankoop van kabelaar Suddenlink betreedt het bedrijf ook de Amerikaanse markt.

Als het aan Drahi ligt is dit nog maar het begin. Zijn voormalige werkgever Malone van Liberty Global is daarbij zijn grote voorbeeld. Het bedrijf achter Ziggo en UPC werd een wereldspeler door, vaak met geleend geld, inefficiënte bedrijven op te kopen en samen te voegen. Drahi past dezelfde strategie toe.

5. Schuld

Twintig overnames deed Altice in totaal tussen 2002 en de beursgang in januari 2014. Het kabelbedrijf werd daarbij geholpen door private equity-firma’s Cinven en Carlyle die aanzienlijke belangen in Altice nemen. Altice hanteert daarbij de zowel bij Liberty Global als in private equity-kringen graag geziene strategie van de leveraged buyout: het overnemen van bedrijven met geleend geld dat bij die bedrijven op de balans belandt.

Ook na de beursgang begin 2014 ging Altice zo verder. Uit data van Bloomberg blijkt dat de schuld van Altice in een jaar tijd van 6,5 miljard euro naar ruim 28 miljard is gestegen.