Logistieke start-up Flexport haalt geld op

Bedrijf uit Silicon Valley met Nederlandse oprichter wil markt voor internationaal vrachtvervoer digitaliseren en haalt 18 miljoen euro op.

Hij zegde er een mooie baan bij adviesbureau Boston Consulting Group voor op, en die keuze lijkt nu goed uit te pakken. Toen de Nederlander Sanne Manders anderhalf jaar geleden naar Silicon Valley verhuisde en samen met een Amerikaanse compagnon het bedrijf Flexport oprichtte, wekten ze al snel de interesse van de grote namen uit de tech-industrie.

De digitale start-up voor internationaal vrachtvervoer kwam terecht in de beroemde start-upversneller Y Combinator, bekend van bedrijven als Airbnb, Dropbox en Reddit. Vrijwel meteen kreeg het een investering van bijna 7 miljoen dollar van onder meer Google.

Vandaag maakt Flexport een nieuwe investeringsronde bekend van 20 miljoen dollar (18 miljoen euro), met als belangrijkste investeerder Peter Thiel: een van de sterren van Silicon Valley. Hij richtte betalingsdienst PayPal op, was een van de eerste investeerders in Facebook en is mede-oprichter van datagigant Palantir. „Een heel interessant figuur om aan boord te hebben”, zegt Manders.

Ook naar Nederland

Met de investering wil Flexport meer personeel aannemen en internationaal uitbreiden. Het bedrijf wil binnen een jaar ook in Nederland een kantoor openen. „Dat ligt voor de hand met mijn achtergrond, en Nederland is sowieso een land met grote logistieke sector. Dat is interessant voor ons.”

Flexport laat bedrijven internationaal vrachtverkeer online afhandelen. Het bedrijf koopt ruimte in op schepen en vliegtuigen, die ze vervolgens vullen met vrachten van opdrachtgevers. De start-up controleert de leveringen en financiering digitaal, laat klanten zendingen live over de wereld volgen. Het gebruikt daarnaast slimme software om de controle door douane soepeler te laten verlopen.

„Wij kunnen Nike bijvoorbeeld laten weten waar al zijn blauwe Air Maxes zijn, en zo’n bedrijf snel laten kiezen voor de beste vorm van transport naar zijn winkels”, zegt Manders. Persbureau Bloomberg omschreef Flexport eerder dit jaar als ‘de Uber voor de oceanen’, al vindt Manders die vergelijking niet prettig. „Omdat tegenwoordig bijna elke start-up beweert ‘de Uber van iets’ te zijn.”

Flexport heeft niet alleen concurrentie van de oude logistieke reuzen. Er zijn veel meer jonge technologiebedrijven bezig met het digitaliseren van vervoersstromen. Ook Uber toont de laatste tijd veel interesse in andere logistieke diensten dan alleen het taxivervoer waar het groot mee is geworden. Het bedrijf werd vorige week door een nieuwe investering gewaardeerd op 50 miljard dollar. Een andere logistieke start-up uit Silicon Valley, Shyp, trekt de laatste tijd ook veel aandacht én miljoenen dollars aan.

Ondanks alle tamtam over een verbeterd start-upklimaat in Nederland, ging Manders toch naar de VS om Flexport te starten. „Er is daar meer durfkapitaal beschikbaar voor dit soort ideeën, er is meer talent, meer een cultuur van elkaar helpen, en het ambitieniveau ligt daar duidelijk hoger.”

Omzet en winst onbekend

Zoals vaker bij start-ups zijn de harde cijfers niet openbaar. Ook Manders wil niet exact vertellen hoeveel omzet Flexport draait, of er al winst wordt gemaakt en op hoeveel het bedrijf nu exact gewaardeerd wordt na deze nieuwe investering. Hij wil alleen kwijt dat de inkomsten maandelijks met 30 procent groeien.

Het is in Silicon Valley normaal dat een start-up in deze fase ongeveer 20 procent van de aandelen wegzet. Een ronde van 20 miljoen dollar betekent dan dat Flexport inmiddels 100 miljoen dollar waard is. Manders: „Laat ik het zo zeggen; wij zijn behoorlijk normaal wat dat betreft.”