Gemanipuleerde zoekmachine heeft politieke macht

Als zoekmachinebedrijven de volgorde zouden manipuleren waarin resultaten over politieke kandidaten bovenkomen, zou dat een serieuze bedreiging vormen voor het huidige democratische systeem. Die bedrijven kunnen dan de uitslagen beïnvloeden van verkiezingen waarin de kandidaten nipt in populariteit verschillen en waar zwevende kiezers de doorslag kunnen geven. Daarvoor waarschuwen Amerikaanse onderzoekers deze week in het wetenschappelijke tijdschrift PNAS (early edition, online). Ze vragen zich zelfs af of zulke manipulatie al plaatsvindt.

Mensen die iets zoeken op internet klikken in ruim 90 procent van de gevallen louter resultaten aan die op de eerste resultatenpagina verschijnen, ook al hebben ze geen idee hoe de resultaten geordend worden. De onderzoekers maakten een nepzoekmachine, Kadoodle, die 30 echte zoekresultaten met bijbehorende webpagina’s weergaf over de Australische verkiezingskandidaten Tony Abbott en Julia Gillard. Ze manipuleerden de pro-Abbott óf de pro-Gillardpagina’s hoog op de lijst. Amerikaanse proefpersonen, die weinig van de Australische verkiezingen wisten, lieten zich sterk door die rankings beïnvloeden. En in vervolgonderzoek lieten Indiase kiezers zich zelfs bij een echte verkiezing door zoekmachinemanipulatie beïnvloeden. De overgrote meerderheid van de mensen had de manipulatie niet door. (NRC)