Zo promoot je de Oeigoerse cultuur

Hij was een bekende rockmuzikant in zijn eigen land China. Nu heeft Payzulla Polat in de VS de allereerste Oeigoerse food truck ter wereld. Oeigoers?! Ja, op het menu staat een mix van rijst, noedels, veel kruiden en vlees.

Payzulla Polat heeft een bijzonder smakelijk migrantenverhaal. De Chinese rockster verruilde zijn gitaar voor een food truck in Boston. Hier probeert hij Amerikanen via hun maag verliefd te laten worden op de Oeigoerse cultuur.

Op zijn elfde leerde Polat (33) de muziek kennen van Metallica en Poison. Hij was meteen verkocht. Maar voor een Oeigoer die werd geboren in de Chinese provincie Xinjiang was het moeilijk om op de hoogte te blijven van zijn favoriete rockbands. Cassettebandjes met westerse muziek moesten met veel moeite de grens over gesmokkeld worden.

Het weerhield Polat er niet van om een Chinese rockster te worden. Na successen met de ‘flamencorumba’ fusionband Afangi werd hij de bassist voor de populaire rockband Askar Grey Wolf. Als lid van deze Oeigoerse U2 trad hij op in televisieshows voor duizenden fans in hoofdstad Beijing, en toerde hij door Europa, Azië en Australië. ‘Hun muziek klinkt alsof Led Zeppelin in een bar ruzie krijgt met muzikanten uit Iran, India, Afrika en Frankrijk’, schreef de Australische muziekjournaliste Madeleine O’Dea in The Beijinger Magazine over de band in 2009.

Dat was toen. Tegenwoordig staat Polat achter de grillplaat van zijn Oeigoerse food truck in Boston. Hier vragen mensen niet meer naar zijn handtekening, maar naar zijn kruidige kebabs en salades. Klanten weten zelfs niet eens hoe ze de naam van zijn minirestaurant moeten uitspreken. Uyghur Kitchen (uitgesproken: ‘wie-gur’) wordt in de volksmond van Boston al heel snel ‘yoghurt kitchen’.

Dat is niet zo gek. De Oeigoeren, een van de 56 etnische minderheden in China, zijn grotendeels onbekend. De keren dat het islamitische volk in het nieuws komt, gaat het over prangende mensenrechtenkwesties of over separatisten die aanslagen plegen. Uyghur Kitchen is voor Polat een manier om zijn volk op een leuke manier te promoten. „Ik doe niets liever dan praten over mijn cultuur”, vertelt hij. „Sommige Amerikanen hebben weleens een keertje Oeigoers gegeten tijdens een reis in Azië. Als ze terugkomen kunnen ze het nergens meer vinden.”

Alleen in grote steden als Los Angeles of New York zijn een handvol restaurants te vinden. Maar niet in New England. Polat: „Nou, hier zijn we! We zijn de eerste Oeigoerse food truck in de wereld! Volgens mij bestaan ze niet eens in China.”

In Boston is een food truck-beweging

Over politiek praat Polat liever niet. Logisch, gezien zijn bekendheid, de gevoeligheden in zijn thuisland en het feit dat zijn jongste kind binnenkort oud genoeg is om te vliegen naar China.

Polat verruilde in 2008 zijn sterrendom voor een opleiding aan de LA Music Academy. In Los Angeles, het mekka voor de ‘rollende keukens’, kwam hij op het idee om een eigen food truck te beginnen. Toch durfde Polat het pas in 2014 aan om Uyghur Kitchen te openen. Net zoals de muziek van zijn oude rockband Askar Grey Wolf is het menu van Uyghur Kitchen een weerspiegeling van de rijke, culturele geschiedenis van de Oeigoeren: kruidige kebabs, gecombineerd met rijst en wraps met naang, dik en luchtig brood.

De noordwestelijke provincie Xinjiang grenst onder andere aan Afghanistan, Pakistan en Mongolië en maakte onderdeel uit van de historische Zijderoute. Eeuwenlang een drukke en welvarende handelsroute voor Europeanen, Arabieren en Aziaten. Dat is terug te vinden in hun dieet: een mix van rijst, noedels, veel kruiden en vlees. „Ik breng wat smaak aan Boston”, zegt Polat lachend.

Vandaag staat Polat en zijn vrouw Mehriban op de hoek van Belvidere Street en Huntington Ave. De zon schittert over het gigantische waterreservoir op het plein voor de witte food truck. Het is zijn favoriete plek in Boston, vertelt Polat. Op warme dagen speelt zijn vijfjarige dochter tussen de zacht ruisende fonteinen. Het was de grote droom van Polat om aan de Berklee College of Music in Boston te studeren. „Sinds mijn veertiende wilde ik hier al studeren. In de biografieën van mijn favoriete muzikanten las ik altijd over deze universiteit.” Hij verhuisde in 2009 van LA naar Boston.

Alle puzzelstukjes vielen voor Polat op hun plek in deze stad. Onder leiding van wijlen burgemeester Thomas Menino, een echte foodie, werden in 2011 de fundamenten gelegd voor een food truck-beweging in Boston. Ondernemers kregen actieve begeleiding van de autoriteiten en de burgervader zorgde voor meer dan veertig speciale parkeerplekken in het centrum.

Met succes. Polat en zijn vrouw mikken er zelfs op om eind dit jaar of volgend jaar een Oeigoers restaurant te openen in Boston. Maar benadrukt hij: „Ik wil niet volledig opgesloten worden in mijn eigen cultuur.” De rockster moet er niet aan denken om zijn gitaar definitief in te ruilen voor een spatel. Op dit moment speelt hij gitaar in de lokale funkband Background Orcs en doet hij productiewerk voor singer-songwriters. En belangrijker: hij heeft nog twee semesters te gaan voordat zijn levenslange droom uitkomt: afstuderen aan Berklee College of Music.