Ajax’ jeugdige lef werkte niet

Ajax is gisteren uitgeschakeld om een plek in de Champions League. De wel erg jonge ploeg werd met 3-2 verslagen. Waarom deden de ervaren spelers niet mee?

Daley Sinkgraven buigt het hoofd na de derde goal van Rapid Wien. FOTO ANP

Terwijl duizenden Wenen in de nok van het stadion van vreugde hun shirt uittrokken, was Jasper Cillessen woest. Met uitgestoken vinger stormde hij uit zijn doel om een medespeler uit te kafferen die het eerste tegendoelpunt van de avond had ingeluid met nodeloze frivoliteiten. Boosdoener: Daley Sinkgraven. Nabij het doel van Ajax verloor de middenvelder de bal, waarna Rapid Wien uitbrak en doelman Cillessen verschalkte met een kopbal van Robert Beric. Cillessens verwijt na dit droomscenario van Rapid: hoe kon Sinkgraven zo onnozel zijn?

Het antwoord: jeugdigheid. Met negentien levensjaren achter de rug niet beseffen dat sommige situaties vragen om doortastendheid. In nood kun je een granaat ook terug- of wegwerpen, in plaats van ontmantelen.

Die jeugdigheid heeft Ajax gisteravond misschien wel genekt in de thuiswedstrijd tegen Rapid Wien. Na het 2-2 gelijkspel van vorige week in Wenen verloor het team van Frank de Boer met 2-3 in de eigen arena, waardoor de club uitgeschakeld is in de strijd om een plek in de Champions League.

In plaats van deelname aan de laatste voorronde voor het prestigieuze toernooi, is Ajax aangewezen op een tweeluik voor een plek in de groepsfase van de Europa League. Een trapje lager. Ontheven van prestige.

Ajax moet nu wedijveren voor een plek in een toernooi dat we in Nederland al snel te min vinden. En dat staat nog los van de forse inkomsten die de club misloopt: de groepsfase van de Champions League had de club direct 12 miljoen euro opgeleverd, de Europa League levert vergeleken met die verdiensten een schijntje op.

Als ze achter komen gaat het mis

De fraaie vooruitzichten zijn tenietgedaan door het jongste Ajax ooit in Europa. Vorige week haalde de ploeg al het nieuws: in Wenen speelde een ploeg met een gemiddelde leeftijd van 21 jaar en 219 dagen: jonger dan de lichting die in 1960 in Europees verband tegen FK Frederikstadt speelde. Het nieuwsbericht las als een grappig feitje, maar analisten wisten beter: veel te jong. Want in Europa is meer nodig dan het jeugdige lef en enthousiasme. Dat zullen Kenny Tete (19), Riechedly Bazoer (18), Jaïro Riedewald (18) en Daley Sinkgraven (20) nu ook beseffen.

Kenmerkend voor deze jongelingen is hun gebrek aan stabiliteit. Een doelpunt voor en ze zoeven op een wolk door de defensie van de opponent. Ineens lukt er dan veel meer. Een doelpunt tegen en ze raken geen bal meer van schrik.

Gisteren was het niet anders in de Arena. Ajax begon zwierend, met technische acties en aanvallende passes, maar na de 0-1 van Rapid was de branie verdwenen. Geen speler durfde nog een actie te maken.

Terwijl de reservebank zo oud is

Terwijl de avond zo mooi begonnen was. Met strijdliederen op volgepakte terrassen en een optreden van de volkszanger Peter Beense op het veld. „Oh Johnny, zing een liedje voor mij.” Na een uur spelen herhaalden supporters van Ajax deze klassieker. Toen liep John Heitinga zich warm, met zijn 31 jaar een speler die Ajax op dit moment beter op het veld kan gebruiken dan op de bank.

Tegenover het jongste Ajax in het veld stond misschien wel de oudste reservebank ooit. Met de ervaren middenvelder Lasse Schöne, John Heitinga dus en aanwinst Nemanja Gudelj, die na een uur spelen het veld in kwam en een kwartier later de Arena deed ontploffen met een droge knal. De stand op dat moment: 2-2. Op naar de genadeslag, in de reguliere speeltijd dan wel in de verlenging.

Maar zover kwam het niet. Amper bekomen van de opwinding kregen de Ajax-fans opnieuw een tik. Oostenrijker Louis Schaub slalomende door de Amsterdamse defensie en schoot met een fraaie knal alle hoop aan diggelen in een stadion waar de mensen zoveel meer hadden verwacht van dit Ajax.

In het gastenvak hadden 2.500 supporters uit Wenen een prachtavond. In Amsterdam zal deze nederlaag nog heel lang dooretteren.