Kindermisbruik bereikt oude elite Britse politiek

Ex-premier Edward Heath wordt nu toch van misbruik verdacht. Hij is de prominentste politicus naar wie de politie het onderzoek postuum heeft heropend.

Edward Heath op 73-jarige leeftijd Foto AP / Martin Cleaver

De Britse politie heeft een onderzoek naar kindermisbruik door wijlen premier Heath heropend.

Edward Heath is de prominentste politicus over wie geruchten de ronde doen dat hij zich in de jaren zeventig en tachtig schuldig zou hebben gemaakt aan kindermisbruik. Ook oud-minister van Binnenlandse Zaken Leon Brittan, die begin dit jaar stierf, en de in 2010 overleden Cyril Smith, de chief whip van de Liberaal-Democraten, die de partij in het gareel moest houden, zouden seks met minderjarigen hebben gehad.

Met aangiften door slachtoffers zou bewust niets zijn gedaan. Er werd geen geloof gehecht aan hun relaas of er werd gedacht dat ze hun misbruik zelf zouden hebben uitgelokt.

De politie van Wiltshire erkent dat zij in de jaren negentig besloot niet tot vervolging van Heath over te gaan. Nu roept ze getuigen en slachtoffers op zich alsnog te melden, nadat een oud-politieagent bij de klachtencommissie van de politie zijn zorg had geuit over het toenmalige beleid. De commissie onderzoekt nu waarom het korps de ex-premier Heath niet vervolgde.

Heath was premier van 1970 tot 1974, en leidde de Conservatieve Partij van 1965 tot 1975, toen hij de strijd om het leiderschap verloor van Margaret Thatcher. Hij zou nog tot 2001 in het Lagerhuis zitten. Hij stierf in 2005. Hij staat vooral bekend als de man die het Verenigd Koninkrijk de Europese Economische Gemeenschap (EEG) binnenloodste, de voorloper van de EU.

Geruchten over pedofielen in Westminster doen al langer de ronde, maar kregen hernieuwde aandacht na de dood van BBC-presentator Jimmy Savile. Die bleek vijf decennia lang kwetsbare minderjarigen in ziekenhuizen, opvangtehuizen en achter de schermen bij zijn tv-programma’s te hebben misbruikt. Sindsdien melden slachtoffers van andere zedenmisdrijven uit het verleden zich opnieuw. De politie hecht inmiddels meer waarde aan hun beschuldigingen.

Een speciale politie-eenheid doet onder codenaam Operation Hydrant onderzoek naar al die zaken. Beschuldigingen tegen meer dan 1.400 verdachten, onder wie 261 bekende Britten, worden bekeken.

Op verzoek van de minister van Binnenlandse Zaken kijkt de Nieuw-Zeelandse rechter Lowell Goddard naar hoe Britse overheidsinstanties faalden bij de bescherming van kinderen. Bij het begin van haar onderzoek, dat tot 2020 kan duren, zei Goddard dat één op de twintig Britse kinderen mogelijk seksueel is misbruikt.