De nieuwe concurrent voor banken, notarissen én Facebook heet Ethereum

Ethereum: heel wat bitcoinfans zijn daar de laatste dagen erg opgewonden over. Wat bitcoin heeft gedaan voor geldtransacties, wil Ethereum doen voor sociale media, berichten-apps, en nog meer meer. Het moet ervoor zorgen dat het uitwisselen van informatie en het vastleggen van afspraken decentraal en peer-to-peer, zonder tussenkomst van overheden, notarissen of grote bedrijven geregeld kunnen worden. De hype was al een paar maanden lang zorgvuldig opgebouwd, en vorige week werd het ‘platform’ dan eindelijk gelanceerd. Drie vragen.

1. Wat is Ethereum?

Ethereum zorgt ervoor dat het makkelijker wordt om apps te maken die werken met blockchain-technologie. De blockchain vormt de basis onder het digitaal registreren van transacties met de virtuele munteenheid bitcoin. De blockchain kan ook gebruikt worden voor het bijhouden van andere transacties. Inderdaad: nogal abstract en moeilijk uit te leggen, en dat is precies waar Ethereum bij komt kijken.

Met Ethereum kunnen namelijk ook mensen die geen expert zijn in blockchain, er toch gebruik van maken. Het is een gemeenschappelijk platform waarop blockchain-apps gemaakt kunnen worden; dat was er tot nu toe niet. Het is het eerste opzetje voor een appwinkel voor de blockchain, zeg maar.

2. Wat voor soort apps zijn er mogelijk?

Honderden hackers en ontwikkelaars hebben zich op het open source-project gestort. Er wordt bijvoorbeeld al gewerkt aan niet af te tappen chat-apps, opslagdiensten en sociale netwerken, die niet zoals normaal via de servers van grote bedrijven als Facebook en Google lopen, maar via de blockchain. Dergelijke apps staan nog in de kinderschoenen, ze hebben voorlopig nog niet de kritische massa die nodig is om een serieuze concurrent te worden van Facebook, Dropbox of WhatsApp. Maar het kan in deze industrie snel gaan.

Vooral in de financiële sector wordt op korte termijn al veel verwacht van Ethereum. Blockchain-technologie kan namelijk worden gebruikt voor een nieuwe digitale manier van het afsluiten van contracten, zogeheten smart contracts. Vrijwel alle grote banken, waaronder ABN AMRO, Banco Santander en Goldman Sachs, experimenteren daar al mee. Als contracten niet meer ergens centraal te hoeven worden afgesloten en gecontroleerd, kan op termijn een tussenpartij als een notaris of een bank mogelijk deels overbodig worden, is het idee.

3. Wat ga jij daarvan merken?

Ethereum, blockchain, smart contracts; het zijn vooralsnog termen waar vooral verstokte technologie-liefhebbers iets bij voelen. Of daar ook echt toepassingen tussen zitten die ‘normale’ mensen op grote schaal zullen gebruiken, moet nog maar blijken.

Maar op zich is die belofte er wel. Vooral aangezien veel grote technologiebedrijven zoals Samsung, Google, IBM en LinkedIn al vele honderden miljoenen in blockchain-technologie hebben geïnvesteerd, kan het ineens een een stroomversnelling raken.

En: ook voor illegale activiteiten is Ethereum interessant. Op Ethereum is per definitie geen centrale controle mogelijk; dus ook niet door overheden en opsporingsdiensten. Dat is handig voor marktplaatsen voor illegale goederen, of transacties met zwart geld. De kans bestaat dat er ook op op crimineel vlak snel allerlei nieuwe toepassingen van Ethereum komen, net zoals dat met bitcoin is gebeurd. Dat kan snel merkbaar worden in de echte wereld.