Aan hitchBOT, de liftende robot, en zijn Amerikareis kwam vroegtijdig een eind

HitchBOT in Marblehead, Massachusetts. Foto AP/ Stephan Savoia

Canada liet hem heel, zijn plastic blauwe armen, zijn plastic blauwe benen, gele handschoenen, gele laarzen. Duitsland ook, geen probleem. Nederland evenmin. Maar twee weken nadat de liftende robot hitchBOT was begonnen aan zijn ultieme tocht door de Verenigde Staten, werd hij ernstig toegetakeld gevonden in Philadelphia. Het is het (voorlopige) einde van een tot dan toe succesvol en bijzonder sociaal experiment.

HitchBOT was het werk van Canadese wetenschappers, bedoeld om te onderzoeken of mensen robots wel vertrouwen. Hij moest opgepikt worden door inwoners, rondgereden worden langs bezienswaardigheden, en vervolgens weer ergens achtergelaten worden zodat de routine weer van vooraf aan kon beginnen. Onderweg moesten er foto’s worden gemaakt, die op sociale media terechtkwamen. De robot verzond tweets en zijn locatie werd door de wetenschappers constant in de gaten gehouden. Hitchbot kon bovendien praten en reageren én kende alle Wikipedialemma’s uit zijn hoofd.

De eerste reis was er een door Canada, vorig jaar zomer. Van Halifax, Nova Scotia helemaal naar de andere kant van het land, naar Victoria in British Columbia. 10.000 kilometer in een maand. En het ging prima (download infographic).

Ook in Duitsland werd de robot hartelijk ontvangen. In februari trok hij tien dagen lang door het land, van München via steden als Keulen, Berlijn en Hamburg weer terug naar München. Hij bezocht onder meer het kasteel van Neuschwanstein, de dom van Keulen, de Brandenburger Tor.

Hitchbot was vervolgens afgelopen juni in Nederland “op vakantie”, drie weken lang. Hij was daar op uitnodiging van het Enschedese Concordia Film, Theater, Expositie en bleef vooral in Twente: Diepenheim, Ootmarsum, het Midzomerfeest in Mariënheem.

Bucket list

De Amerikatrip was er een bedoeld om een zogenoemde ‘bucket list’ af te werken, een lijst met dingen die je gedaan of gezien moet hebben voordat je doodgaat. Daarop onder anderen “de lichten op Times Square zien”, “zonnen op Myrtle Beach in South Carolina”, “VEGAS!”, een “selfie met het Hollywoodlogo” en “het vijfde beeld op Mount Rushmore zijn”.

Daar is dus maar weinig van terechtgekomen, want verder dan het noordoosten van de VS is hitchBOT niet gekomen. Gisteren verscheen een foto van de robot zonder hoofd, zijn armen losgerukt naast hem.

Twitter avatar AndreaWBZ AndreaWBZ EXCLUSIVE PHOTO: evidence of vandalized hitchhiking robot in #philly. #hitchBOTinUSA trip is over…. http://t.co/VAjvGQzF3u

Laatst gezien

Wat er precies is gebeurd en wie dit heeft gedaan, is nog onduidelijk. De laatste mensen die hitchBOT bij zich hadden, waren de populaire YouTuber Jesse Wellens en een vriend van hem, die hun avontuur met de robot filmden.

Maar de twee leverden hitchBOT naar eigen zeggen weer keurig af ergens in Philadelphia. Daarna werd er op de later verschenen foto na niets meer van vernomen. Het team achter de robot reageerde met een verklaring. Het experimenteren is in ieder geval nog niet voorbij.

“hitchBOT’s trip came to an end last night in Philadelphia after having spent a little over two weeks hitchhiking and visiting sites in Boston, Salem, Gloucester, Marblehead, and New York City. Unfortunately, hitchBOT was vandalized overnight in Philadelphia; sometimes bad things happen to good robots. We know that many of hitchBOT’s fans will be disappointed, but we want them to be assured that this great experiment is not over. For now we will focus on the question “what can be learned from this?” and explore future adventures for robots and humans.”

Twitter avatar hitchBOT hitchBOT My trip must come to an end for now, but my love for humans will never fade. Thanks friends: http://t.co/DabYmi6OxH http://t.co/sJPVSxeawg
Lees ook in NRC Handelsblad: Perfectie is maar onbetrouwbaar.