Er is een stukje van MH370 gevonden, maar wat nu?

Het is vrijwel zeker dat het op Réunion gevonden stuk vleugel van vlucht MH370 was. Maar of die nu gevonden wordt, is de vraag.

Het eerste deel van het mysterie rond de verdwenen vlucht van Malaysia Airlines lijkt opgelost. Alle complottheorieën over de MH370 kunnen voorlopig in de kast. Het toestel is op 8 maart 2014 hoogstwaarschijnlijk in de Indische Oceaan gestort en niet, zeg, ergens geland om later te worden ingezet bij een terreuraanval.

Op het Franse eiland Réunion, een stip in de Indische Oceaan, spoelde woensdag een met mosselen bedekte ‘flaperon’ aan, het bewegende stuurvlak van een vliegtuigvleugel. „Het is bijna zeker dat de flaperon van een Boeing 777 is”, verklaarde Abdul Aziz Kaprawi, de Maleisische onderminister van Transport, gisteren. Voordat vlucht MH370 met 239 mensen aan boord van de radar verdween, is er nooit een Boeing 777 in zee gestort. Daardoor is het nu vrijwel zeker dat de flaperon afkomstig is van de rampvlucht. Het brokstuk komt vandaag aan in het Franse Toulouse, waar deskundigen definitief de link met de MH370 moeten vaststellen.

De vraag is nu wat de vindplaats op Réunion zegt over de plek waar de Boeing 777 onderweg van Kuala Lumpur naar Beijing in zee is gestort. En daarmee ook waar de zwarte doos zich bevindt. De hoop is dat de cockpit voice recorder en de flight data recorder, samen ‘de zwarte doos’, meer kunnen vertellen over de oorzaak van de crash.

Scepsis

Alhoewel veel collega’s sceptisch zijn, hebben twee Nederlandse oceanografen goede hoop dat de flaperon van grote waarde zal blijken voor de schepen die ten westen van Australië nog altijd naar het toestel zoeken. Op basis van kennis van oceaanstromingen kan volgens Leo Maas, oceanograaf bij zee-instituut NIOZ, binnen enkele dagen worden teruggerekend waar het brokstuk ongeveer vandaan moet zijn gekomen. De scepsis bij zijn collega’s komt voort uit twijfels over de nauwkeurigheid daarvan. Maas wijst erop dat eerder onderzoek vrij succesvol was. „Op stranden bij British Columbia in Canada spoelden ooit schoenen aan nadat een container overboord was geslagen. Vanwege hun vorm spoelden de rechterparen op het ene strand aan en de linkerparen op het andere. Het bleek vrij goed mogelijk om op basis van bekende zeestromingen te bepalen waar de container ongeveer in zee was gevallen.”

Hij wijst er daarnaast op dat satellieten sinds de verdwijning van de MH370 zo’n honderdduizend foto’s van het gebied tussen Réunion en het huidige zoekgebied in de Indische Oceaan hebben gemaakt. Mocht het door terugrekening lukken om een meest waarschijnlijke drijfroute van het brokstuk te bepalen, dan kunnen die foto’s mogelijk meer aanwijzingen bieden. „Misschien kan het aantal te doorzoeken foto’s worden teruggebracht tot tienduizend. Die kunnen dan aan een nadere analyse worden onderworpen”, aldus Maas.

De mosselen op de flaperon bieden wellicht ook aanwijzingen, als die slechts in bepaalde delen van de oceaan voorkomen. Maas’ collega Erik van Sebille, van Imperial College London, heeft daar minder hoop op. „De temperatuur in het hele gebied is ongeveer gelijk, dus ik verwacht dat de mosselen per plek niet erg verschillen.”

Overlappend neerstortgebied

Van Sebille hoopt vooral dat er nu meer brokstukken zullen aanspoelen. „Op basis van verschillende terugrekeningen krijg je dan een overlappend neerstortgebied, dat hopelijk kleiner is, en mogelijk anders ligt, dan het huidige zoekgebied”, zegt Van Sebille.

Op basis van de laatst bekende locatie, een mislukte verbinding met een satelliettelefoon aan boord en mogelijke signalen van een zwarte doos is ondertussen een gebied afgezocht dat anderhalf keer Nederland beslaat. Op basis van modellen door Van Sebille moet de zuidelijke grens van het huidige zoekgebied, naar aanleiding van de vondst op Réunion, meer naar het noorden worden geschoven.

Een woordvoerder van het Nederlandse bodemonderzoeksbedrijf Fugro, dat met twee schepen deelneemt aan de zoektocht, zegt dat de zoekteams nog geen nieuwe opdrachten van de Australische leiding hebben ontvangen. Het was al de bedoeling het zoekgebied uit te breiden met nog eens grofweg de oppervlakte van Nederland. Misschien worden die plannen op basis van nieuwe berekeningen straks gewijzigd.

Zo kan het brokstuk op Réunion belangrijke nieuwe aanwijzingen opleveren. Toch kan het even goed nog maanden of zelfs jaren duren voordat zwaardere onderdelen van de MH370, en mogelijk de zwarte doos, worden teruggevonden.