Schrijf jij minder? Daar heeft Bic geen last van

Foto Bic

We gaan het hebben over deze pen:

Foto wikimedia

Foto wikimedia

De Bic Cristal, ‘s werelds meest bekende balpen. Goedkoop, zo weer weg te werpen en al ruim een halve eeuw oud. Hiermee wist de in Frankrijk opgegroeide - en in 1994 overleden - Marcel Bich een miljardenimperium op te bouwen. Nog altijd is Société Bic (zoals hij zijn bedrijf doopte), dat vandaag zijn halfjaarcijfers presenteert, de onbetwiste wegwerpkoning.

Een familiegeschiedenis verteld aan de hand van een pen, aansteker en - jazeker - een supboard.

Balpen

Nee, het was niet Marcel Bich die de balpen bedacht. Die eer komt toe aan de Hongaar László Bíró. Alleen was Bírós balpen verre van perfect: hij lekte, maakte vlekken en was bovendien duur (toen zo’n 5.000 oude Franse franken). Net als het exemplaar dat de Amerikaan Milton Reynolds na hem in 1945 ontwikkelde.

Het is wél Bich, op dat moment (samen met Edouard Buffard) eigenaar van een klein bedrijfje in kantoorartikelen, die de balpen perfectioneert. Zijn idee: een pen die vlekkeloos werkt, maar vooral ook betaalbaar is. Een wegwerpexemplaar. Twee jaar doet hij erover, met als resultaat: de Bic Cristal. Kosten (toen): 0,50 Franse franken.

Nog een slimme zet van Bich: hij beperkte zich niet tot de Franse markt, maar breidt al snel uit naar het buitenland. Met succes. Inmiddels zijn er wereldwijd ruim 100 miljard exemplaren van verkocht en is de Bic Cristal zelfs opgenomen in de vaste collectie van het Museum of Modern Art in New York en het Centre Pompidou in Parijs.

Aansteker

Maar de balpen is niet Bichs enige succes. Aan de vooravond van de beursgang van zijn bedrijf in 1972, besluit hij een nieuwe tak aan Bic toe te voegen: aanstekers. Want, zo zou hij aan een Franse journalist hebben toegegeven, de balpen was hem een beetje gaan vervelen:

“Toen ik mezelf erop betrapte dat ik in de fabriek stond te gapen, realiseerde ik me dat ik me niet aan mijn eigen loze belofte zou houden en dat ik de weg van de diversificatie zou inslaan.”

Twee jaar na de Bic-aansteker volgt het Bic-scheermesje. Volgens dezelfde succesformule: goedkoop (plastic), makkelijk te gebruiken en - natuurlijk - wegwerpbaar. Het werkt. Op het gebied van aanstekers is Bic nog altijd wereldmarktleider (dagelijks worden er 6 miljoen van verkocht), met scheermesjes is het de nummer twee (jaarlijks 2,6 miljard stuks verkocht).

Onder leiding van zijn zoon Bruno, die vlak voor Bichs overlijden diens plek overneemt, breidt Bic verder uit. Meer kantoorartikelen (denk Tipp-Ex), maar ook met bedrukte tassen en mokken. De familie Bich is nog altijd grootaandeelhouder: ze bezit 42,9 procent. Het vermogen van Bruno, tegenwoordig president-commissaris, wordt geschat op 2,9 miljard euro.

Supboard

Nog even terug naar oprichter Marcel Bich. Die hield er, naast ondernemen, nog één grote liefde op na: zeilen. Elf jaar, vier pogingen en vele miljoenen besteedde hij eraan om de America’s Cup, ‘s werelds oudste internationale zeilwedstrijd, te winnen. Vergeefs. Het bracht Bich er wel toe een nieuwe, aparte tak op te richten: Bic Sport, gespecialiseerd in windsurfen.

Ten minste, daar begon het mee: het produceren van betaalbare boards voor windsurfers. In de jaren daarna kwamen daar kayaks, surfboards en supboards bij en is Bic ook daarin uitgegroeid tot één van de grootste spelers. Is Bich toch nog een beetje de beste op het water geworden.

Handig, al die wegwerpproducten van Bic. Maar dit levert het ook op:

Beeld NRCQ

Beeld NRCQ