Is brokstuk Réunion dan eindelijk spoor van de verdwenen MH370?

Anderhalf jaar na de verdwijning van Malaysia-vlucht 370 spoelt op een Frans eiland een stuk vleugel aan.

Het twee meter lange stuk vliegtuigvleugel dat aanspoelde op Réunion. Foto Yannick Piton/AFP

Leidt de vondst van een stukje vleugel op het strand van het Franse eiland Réunion in de Indische Oceaan eindelijk tot een doorbraak in de al bijna anderhalf jaar durende zoektocht naar de verdwenen MH370 van Malaysia Airlines? Luchtvaartdeskundigen houden er sterk rekening mee dat het op Réunion aangetroffen onderdeel afkomstig is van een Boeing 777, hetzelfde type als het Maleisische toestel dat sinds 8 maart vorig jaar spoorloos is.

Vaststellen of het inderdaad om een wrakstuk van dat vermiste toestel gaat, kan nog enige tijd duren, zei de Australische vicepremier Warren Truss vanochtend. De Maleisische onderminister van Vervoer, Abdul Aziz Kaprawi, zei vanochtend dat er binnen twee dagen uitsluitsel kan zijn.

De verdwenen MH370, met 239 mensen aan boord, was vorig jaar maart in noordelijke richting onderweg van de Maleisische hoofdstad Kuala Lumpur naar Beijing. Zeven uur na het laatste radiocontact meldde het vliegtuig zich automatisch voor het laatst bij een communicatiesatelliet boven de evenaar (in zuidelijke richting). Onder Australische leiding is lange tijd gezocht in een groot gebied in de Indische Oceaan ten zuidwesten en later ten westen van Australië. Dat heeft, behalve speculaties over mogelijk opgevangen geluidssignalen van de zwarte doos, nooit iets concreets opgeleverd.

Bewegend stuurvlak

Het brokstuk dat nu aanspoelde op Réunion, een Franse overzees departement, is een zogeheten flaperon, het bewegende stuurvlak aan de achterkant van een vliegtuigvleugel. De eerste indruk is dat het ongeveer twee meter lange brokstuk afkomstig is van een Boeing 777. Afgaande op foto’s is het voorwerp „niet in tegenspraak met een Boeing777”, zo formuleerde de Australische vicepremier Truss het vanochtend. Maar, zei hij, er zijn ook „andere mogelijkheden”.

Op het metaal staat de letter-cijfercombinatie BB670. Mogelijk gaat het om een onderhoudscode. Het kan de onderzoekers helpen bij het identificeren van het toestel waarvan het brokstuk afkomstig is. Voor zover bekend staan er geen andere Boeing 777’s als vermist te boek dan die van vlucht MH370.

Réunion, oostelijk van Madagascar voor de Afrikaanse kust, ligt op zo’n 4.000 kilometer afstand van gebied voor de Australische kust waar tot dusver werd gezocht.

Deskundigen zeggen dat het mogelijk is dat brokstukken over zo’n lange afstand door de zeestromingen worden meegenomen. Als bevestigd wordt dat het op Réunion gevonden stuurvlak inderdaad afkomstig is van MH370, zou dat in lijn zijn met de theorie dat het toestel verongelukte binnen een gebied van zo’n 120.000 vierkante kilometer (drie keer Nederland) westelijk van Australië, zegt Martin Dolan, hoofd van het Australische Transport Safety Bureau. Er is volgens hem geen enkele aanleiding om het het huidige zoekgebied te verleggen. „Het is heel goed mogelijk dat iets vanuit het gebied waar we nu zoeken naar dat eiland is gedreven”.

Familieleden en vrienden van de passagiers aan boord van MH370 reageren met gemengde gevoelens op het nieuws. Ook al zou duidelijk worden dat het wrakstuk op Réunion afkomstig is van het vliegtuig, dan nog blijft de vraag waar en vooral waarom MH370 is verongelukt. Het is waarschijnlijk dat het toestel al uren op de automatische piloot vloog totdat de brandstof op was en het neerstortte. Een theorie is dat de gezagvoeder of iemand anders alle communicatiesystemen aan boord heeft uitgezet. Daardoor was geen contact mogelijk.