Mocht tandarts VS beroemde leeuw Cecil neerknallen?

Wild in Zimbabwe

Tandarts James Walter Palmer zou leeuw Cecil bewust zijn beschermde gebied hebben uitgelokt.

Cecil was al beroemd in Zimbabwe, maar werd postuum een internationale bekendheid. En dat allemaal omdat de Amerikaanse tandarts James Walter Palmer de Zimbabweaanse leeuw begin deze maand neerschoot tijdens een 50.000 dollar kostend jachttripje. Of is dat niet de enige reden?

De verontwaardiging over de dood van de 13-jarige Cecil is massaal. Op Twitter was de hashtag #Cecilthelion de afgelopen dagen trending topic, in totaal werd de hashtag afgelopen maand bijna 333.000 keer getweet. Foto’s van Palmer waarop hij trots poseert met ander, eerder geschoten wild, sierden deze week de voorpagina’s van diverse internationale media.

De vraag is waarom de ophef zo enorm is. Jagen is in Zimbabwe niet verboden als je een vergunning hebt, iets waarvan Palmer zegt dat hij deze had, maar wat tegengesproken wordt door de Zimbabweaanse regering. Cecil was dan ook niet zomaar een leeuw, het dier was een van de attracties in het nationale park van Hwange. Daarnaast maakte de leeuw begin deze eeuw deel uit van wetenschappelijk onderzoek door de universiteit van Oxford naar de leeuwenstand in Zimbabwe. Cecil werd op afstand gevolgd via een gps-zender die hij droeg.

Het onderzoek vond destijds bewijs dat de jacht buiten het park leidde tot een afname van de populatie binnen het park. De jacht op leeuwen buiten Hwange werd tot 2009 verboden. Daarna werd het weer beperkt toegestaan.

De dood van de leeuw zal de discussie over de jacht weer doen oplaaien. De directeur van de betrokken onderzoeksafdeling betuigde in interviews met onder meer CNN zijn diepe medeleven: „Cecil dwaalde al een keer eerder af uit het park, ik hield mijn hart toen vast. Daarna kwam hij gelukkig weer terug het beschermde gebied in. Dit keer heeft hij een fatale fout gemaakt en daar ben ik intens verdrietig om.”

Deze lezing zou Palmers verklaring tot nu toe onderschrijven dat hij legaal heeft gehandeld. Maar volgens de lokale autoriteiten zou de tandarts de leeuw gelokt hebben naar een gebied buiten het park, waardoor het legaal werd om hem af te schieten.

Het is dan ook de manier waarop Palmer de leeuw heeft bejaagd, die de verontwaardiging van met name dierenrechtenactivisten voedt. De tandarts zou het dier eerst met pijl-en-boog hebben verwond en hem daarna nog veertig uur lang hebben nagejaagd, waarna hij hem doodde met een geweer. Daarna werd de kop van het beest gesneden en werd Cecil ook nog gevild.

De onderzoekers vrezen voor het voortbestaan van de roedel van zes leeuwinnen en twaalf jonge leeuwtjes die Cecil leidde. Die zullen het nu moeilijk krijgen zich te verdedigen tegen andere leeuwen.