De dunne atmosfeer van Pluto in tegenlicht

Foto New horizons/Nasa

Ongeveer zeven uur nadat hij op 14 juli jl. langs het oppervlak van Pluto was gescheerd, verder de Kuipergordel in, maakte de ruimtesonde New Horizons deze ‘afscheidsfoto’ van de dwergplaneet, precies op het moment dat hij de zon verduisterde. De foto werd eind vorige week vrijgegeven door de NASA. De kring rond Pluto wordt veroorzaakt door verstrooiing van zonlicht in zijn dunne atmosfeer. Uit een eerste analyse blijkt dat zich in die uiterst ijle deken van stikstof- en methaangas lagen van ijzige mist hangen. Deze mistlagen, tientallen kilometers boven het oppervlak, bestaan waarschijnlijk uit koolwaterstoffen die hoog in de atmosfeer onder invloed van ultraviolet zonlicht zijn gevormd. Door inwerking van ultraviolet zonlicht veranderen die koolwaterstoffen uiteindelijk in zogeheten tholinen. Deze complexe, roodbruine moleculen zouden de oorzaak zijn van de geelbruine kleuren van Pluto. (NRC)