De man die vrijwel non-stop vliegt met frequent flyer miles

Business Class van Lufthansa. Foto EPA/Maurizio Gambarini

Het vliegtuig is zijn thuis, zijn woon- en werkkamer. Hij brengt meer tijd op vliegvelden door in een jaar dan sommige mensen hun hele leven. De 25-jarige Ben Schlappig vloog afgelopen jaar 400.000 mijl. Dat leverde hem flink wat airmiles op. En dat is precies hoe Schlappig zijn tickets betaalt.

Schlappig was afgelopen jaar maar liefst 43 van de 52 weken onderweg, maar het is dan ook zijn werk. De blogger schrijft al ruim een jaar of zeven over vliegen en vliegmaatschappijen, en houdt daarover het blog ‘One mile at a time’ bij.

Al op jonge leeftijd was Schlappig gefascineerd door vliegtuigen. Op zijn dertiende begon hij zich te verdiepen in frequent flyer-programma’s en de vele kortingen en extra miles die creditcardmaatschappijen gaven. Door met creditcards aankopen te doen, en die onmiddellijk weer ongedaan te maken, had hij op zijn zeventiende al een half miljoen airmiles verzameld en vloog hij de hele wereld over.

Hij begon een blog en ontmoette twee jaar later zijn nu ex-vriend Alex Pourazari. Samen perfectioneerden de twee hun ‘Hobby’, zoals de groep fanatiekelingen zoals Schlappig zichzelf en wat ze doen omschrijven. Zoals non-stop vliegen, vergoeding vragen voor zaken die defect zijn in een vliegtuig, en voorspellen waar en welke vluchten overboekt zijn. Passagiers, die op een overboekte vlucht zitten en daardoor niet mee kunnen, krijgen vaak een paar honderd dollar vergoeding en een gratis ticket op een volgende vlucht.

‘Zij bedenken het systeem’

Nadat het uitging met Pourazari besloot Schlappig fulltime van vliegen zijn werk te maken. Daarnaast werkt hij als consultant en verdient hij geld met affiliate marketing. Zijn hobby is allang niet alleen meer een spelletje. Al loopt het vliegpersoneel aan boord met hem weg, hun werkgevers zijn niet zo blij met types als Schlappig. United trok zijn frequent flyer-card in na een interview met Schlappig in the New York Times wegens ‘misbruik’.

“Hoe definieer je ergens van profiteren? Ben ik echt zo geïrriteerd als mijn koptelefoon het niet doet dat het 200 dollar waard is? Nee. Maar zij hebben het systeem gecreëerd.”

De Hobbyisten verkennen de grenzen van wat mogelijk is, erkent hij, maar alles binnen de regels, die de vliegmaatschappijen zelf hebben bedacht. Rolling Stone besloot hem te portretteren, iets waarmee Schlappig achteraf gezien niet helemaal blij is. Niet alleen omdat hij het verhaal van te voren niet te lezen kreeg, wat hem wel was beloofd, maar ook omdat het niet helemaal een correcte weergave was, zo schrijft hij op zijn blog.

Het allergrootste misverstand is, zegt Schlappig, dat hij ‘gratis’ zou reizen.

“Dat is het tegenovergestelde van de realiteit. Ik ben juist veel geld kwijt aan reizen.”

Lees hier: het hele verhaal van Ben Wofford bij Rolling Stone ‘Up in the Air: Meet the Man Who Flies Around the World for Free’ (5.497 woorden, leestijd circa 24 minuten).

Reactie van Schlappig op het artikel:

Op zijn eigen blog heeft Schlappig gereageerd op het artikel over hem in Rolling Stone. Hij wil daarin onder andere wat zaken rechtzetten.