NASA ontdekt nieuwe ‘aarde-achtige’ planeet

Artist impression van het oppervlak van de exoplaneet Kepler 452b – wellicht de meest ‘aarde-achtige’ planeet die astronomen tot nu toe hebben opgespoord. Elke overeenkomst met de werkelijkheid berust op zuiver toeval. Foto SETI Institute / Danielle Futselaar

Astronomen hebben een nieuwe ‘aarde-achtige’ exoplaneet opgespoord. De planeet, Kepler 452b, is ruim anderhalf keer zo groot als de aarde en draait om een zonachtige ster 1400 lichtjaar hiervandaan. Zijn afstand tot de ster is vergelijkbaar met de afstand aarde-zon.

De planeet is ontdekt met de NASA-satelliet Kepler. Deze ‘jaagt’ op planeten door uit te kijken naar periodieke helderheidsveranderingen in het licht van sterren. Geschat wordt dat Kepler 452b vijfmaal zo zwaar is als de aarde. Daarmee behoort hij tot de klasse van de ‘superaardes’ – planeten die qua omvang tussen de aarde en de planeet Neptunus in zitten.

De massa/grootte-verhouding van Kepler 452b wijst erop dat het een rotsachtig object is. Over de aanwezigheid van een atmosfeer of oceanen kan voorlopig alleen maar worden gespeculeerd.