Mogelijk oudste koranfragmenten ter wereld gevonden in Birmingham

Zonder dat medewerkers het wisten, beschikte de University of Birmingham al bijna een eeuw over een unieke schat: mogelijk de oudste koranfragmenten ter wereld. Met koolstofdatering kon worden vastgesteld dat het document minstens 1370 jaar oud is. Het boek zou daarmee geschreven zijn in de zevende eeuw, de tijd dat de profeet Mohammed leefde.

Mensen houden een koran omhoog. Foto EPA / Yahya Arhab

Zonder dat medewerkers het wisten, beschikte de University of Birmingham al bijna een eeuw over een unieke schat: mogelijk de oudste koranfragmenten ter wereld. Met moderne koolstofdatering kon worden vastgesteld dat het document minstens 1370 jaar oud is. Het boek zou daarmee geschreven zijn in de zevende eeuw.

Dat valt samen met de tijd waarin de profeet Mohammed (ca. 570 - 632), stichter van de islam, leefde en volgens de overlevering de Koran geopenbaard kreeg en te boek stelde. Een promotieonderzoeker kwam het document per toeval tegen in een collectie boeken uit het Midden-Oosten. De fragmenten zijn geschreven op schapen- of geitenvel en zijn nog goed leesbaar.

‘Niet in onze wildste dromen verwacht’

Susan Worrall, directeur van de bijzondere collecties van Birmingham, zei dat onderzoekers niet in hun “wildste dromen” hadden verwacht dat het werk zo oud zou zijn. David Thomas, hoogleraar christendom en islam, vindt het vooral speciaal dat de tekst mogelijk geschreven is in de tijd dat Mohammed nog in leven was:

“De persoon die het geschreven heeft kan de profeet Mohammed mogelijk hebben gekend. Hij zou hem waarschijnlijk weleens hebben gezien en hem misschien hebben horen prediken.”

Gevonden in jaren ’20 in Irak

De fragmenten zijn geschreven in Hijazi-schrift, een vroege vorm van Arabisch. Het manuscript is onderdeel van een collectie documenten die in de jaren twintig werd verzameld door een geestelijk in Mosul, gelegen in hedendaags Irak. Het werd daarna overgebracht naar Birmingham.

Of het echt om de alleroudste koran gaat, durven onderzoekers niet met zekerheid te zeggen. Door koolstofdatering kunnen wetenschappers vaststellen uit welke periode een document ruwweg komt, maar een exact jaartal is niet vast te stellen. Maar zelfs als het heilige werk uit het laatst geschatte jaartal - 645 - zou stammen, behoort het alsnog tot de oudste korans die ooit zijn aangetroffen.

‘Tranen van vreugde’

Birmingham heeft een van de grootste moslimgemeenschappen van het Verenigd Koninkrijk. Gelovigen in de stad hebben verheugd gereageerd op de vondst. Muhammad Afzal, voorzitter van de Centrale Moskee van Birmingham:

“Toen ik deze pagina’s zag, werd ik erg geraakt. Er waren vreugdetranen en emotie in mijn ogen. Ik weet zeker dat mensen vanuit het hele Verenigd Koninkrijk naar Birmingham zullen afreizen om een glimp van deze bladzijden op te vangen.”

De universiteit is van plan om de fragmenten tentoon te stellen, zodat iedereen ze kan komen bekijken. Op de website staat meer informatie over de vondst.